Пьеса «Гроза» была написана в период подъема общественного движения, когда всеми ощущалась необходимость экономических и политических перемен, и в произведении Островского отразилась историческая ситуация. В своей пьесе Островский изобразил общество середины девятнадцатого века, его быт и нравы. Он очень ярко и точно воспроизвел жизнь патриархального купечества, отношения в котором были основаны только на материальных ценностях, а стремление к знаниям, интерес к открытиям в области, науки воспринимались как что-то бесполезное и ненужное. Островский, изображая мир невежд и «самодуров русской жизни», обличал пороки общества. Старый, косный порядок, стражами которого являются Дикой и Кабаниха, господствует в отношениях героев.

Персонажи пьесы оказываются в зловещей среде бессердечности и тупого преклонения перед могуществом старых, давно изживших себя порядков. Так, Кабанова, защитница старых основ жизни, обычаев и обрядов «темного царства», тщетно пытается внушить деспотические законы, составляющие, по ее мнению, основу домашнего благополучия и прочность семейных уз: беспрекословное подчинение воле мужа, покорность, уважение к старшим, выполнение всех старинных обрядов, а главное — никогда не сметь «свое суждение иметь». Так Кабанова воспитывала своего сына, отбив у него всякое желание самостоятельно мыслить. «Да смеем ли мы... подумать», — подводит Тихон итог «маменькиному» учению. Это общество деградировавших личностей. По выражению Добролюбова, Тихон — «простодушное и пошловатое... существо». Он доверил свои чувства самому близкому человеку, матери, а Кабаниха под прикрытием безграничной «любви» дала ему понять, что он лишь слуга, выполняющий ее прихоти. Она так вошла в роль всемогущей правительницы, что намеревалась сделать из всего своего окружения рабов, «добру научить». Все в этом мире тиранов живут несвободно, «будто из-под неволи». Эта норма жизни утверждается «старшими», которые уверены, что те «глупые», кто «на свою волю хотят». Люди, находящиеся под гнетом таких, как Кабанова, ассоциируются с безвольными крепостными крестьянами. Но и им «хозяева жизни» жить не дают. Ведь свобода, по мнению Кабанихи, ведет к крушению старых порядков, сторонником которых является и Савел Прокофьевич Дикой.

Дикой — главная фигура в Калинове. Его образ — это яркий пример тех нравов, царивших в обществе. Он груб и очень богат. Половину города он держит в кулаке, заставляет работать на себя, а когда приходит время расплаты» то он деньги платит очень неохотно, иногда даже может «обругать» или «прибить». Он либо вообще не платит, либо обсчитывает. «Что ж тут особенного, — объясняет он, — я им по копейке недодам, а у меня целое состояние складывается». Власти поддерживают Дикого, потому что он «свой» человек, он опора городничего и полицмейстера: им невыгодно с ним ссориться. Угодить Дикому невозможно. Кудряш говорит, что у него вся жизнь на ругательстве основана. А ярче всего быт Дикого и всего «темного царства» характеризует Кулигин: «А у кого деньги... тот старается бедного закабалить... Торговлю друг у друга подрывают, и не столько из корысти, сколько из зависти. Враждуют друг нд друга; залучают в свои высокие хоромы пьяных приказных... А те... злостные кляузы строчат на ближних». Таков быт мира самодуров. Главная черта Дикого — грубость. Он также может делать все, что вздумается, ведь раздавить человека при его деньгах ему ничего не стоит. А его основной смысл жизни — обогащение. Но и не только его, это принципы жизни любого представителя «темного царства», им всем присущи невежественность и суеверность.

Рисуя образы этих героев, Островский совершенно ясно показывает, что жизнь в провинциальной России отстала и жестока, что правят этой жизнью люди, которым нет дела до человеческого достоинства и внутренних переживаний других. «Жестокие нравы в нашем городе, жестокие», — характеризует Кулигин быт и нравы города Калинова.