З дитинства ми знаємо байки Крилова. Зрозумілі, легені, мудрі вірші западають у душу. Мораль - а воно в байці присутня обов'язково - потроху засвоюється, і сила його впливу величезна. Байки вчать бути чесним, любити Батьківщину, трудитися для блага людей, допомагати слабким, не брехати, не заздрити. Вони застерігають від дурних учинків і підказують гарні

Баєчні звірі - вовки, вівці, ведмеді, зайці, лисиці, собаки, леви, білки й миші - розмовляють між собою й служать діючими особами в сценках і п'єсах, що грає в байках Крилов перед своїми читачами. Ми жалуємо Ягняти, що попалося голодному Вовкові, нехтуємо Свиню за те, що вона підриває коріння Дуба, сміємося над Ослом, над Щукою. Рядка байки «Ворона й Лисиця» назавжди друкуються в пам'яті:

  • Вороні десь бог послав шматочок сиру;
  • На ялину Ворона взгромоздясь,
  • Поснідати був зовсім вуж зібралася,
  • Так позадумалась, а сир у роті тримала
  • На те лихо Лиса близехонько бігла...

Таким ми знаємо з дитинства початок цієї байки. А мораль, преподану Криловим, усвідомлюємо пізніше:

  • Уж скільки разів повторювали миру,
  • Що лестощі мерзенні, шкідлива; але тільки все не в пуття,
  • И в серце підлесник завжди відшукає куточок

Але й того, що розуміють у байці юні читачі, незнайомі зі словом «лестощі», вистачає їм, щоб побачити ждущую похвал Воронові, хитру Лисицю й запам'ятати, що до солодких мовлень потрібно ставитися з обережністю. Дітям читають байку «Гребінь», привчаючи щодня розчісувати волосся. Однак головна думка цієї байки викладена в другій її частині, у таких вираженнях:

  • Видал я на своєму столітті,
  • Що так само із правдою надходять,
  • Поколе совість у нас чиста,
  • Те правда нам мила й правда нам свята,
  • Її й слухають, і приймають:
  • Але тільки став кривити душів,
  • Те правду далі від вух
  • И всякий, як дитя, чесати волосся не хоче,
  • Коли їх склочет.

И виявляється, що байку «Гребінь» можна читати як добуток, обличающее тих, хто працює погано й кривить душею, не терпить, коли інші намагаються упорядкувати їхньої справи. Багато байок Крилова створювалися по яких-небудь конкретних приводах, у зв'язку з окремими подіями, випадками, фактами. Але й у них головним був нестаріючий загальний зміст. І кожне покоління читачів пояснювало зміст байки у відповідності зі своїм світоглядом і поглядом на життя

Усі знають байку «Квартет», у якій говориться про те, як Осів, Козел, Ведмідь і Мавпа затіяли зіграти квартет, не володіючи ні вмінням, ні слухом. Ця байка була надрукована в 1811 році. Деякі сучасники Крилова вирішили, що в ній висміяні нудні засідання літературного суспільства «Бесіда аматорів російського слова», розділеного на чотири розряди. Згадаємо, що музикантів теж четверо. Інші відчули в байці глузування над Державною радою і його чотирма департаментами. Втім, таке розуміння байки швидко забулося. Читачі наступних поколінь називають «Квартет», бажаючи сказати, що працювати потрібно умеючи, а пересадження й перебудови самі по собі справі не допомагають

Багато байок Крилова - «Лебідь, Щука й Рак», «Парнас», «Демьянова юшка», «Осел і Соловей», «Троеженец» і інших - також були написані із приводу якихось дійсних подій. Але окремі випадки забувалися, а в байках залишалося те народне, загальне, що було закладено в них письменником, і вони продовжували жити, безупинно як би обновляючи свій зміст. У свідомості російського читача слово «байка» давно срослось із ім'ям Крилова. Він писав п'єси, журнальну прозу, вірші, повісті, але найбільше йому вдавалися байки - короткі добутки по десятьох, двадцятьох, сорока рядків

Вершиною творчості Крилова була не стільки окремо взята байка, нехай і саме знаменита, а їхнє з'єднання, сполучення, тобто книга байок, що складає із всіх добутків цього жанру, загальне число яких доходить у Крилова до двохсот п'яти. Так думав сам письменник. Дослідники встановили, що, формуючи збірники своїх байок, він чітко визначав місце розташування кожної. І співвідношення між ними надавало зміст кожному розділу збірника - «книзі», як виражався Крилов. Розташовував він байки в різні роки по-різному, інші виключав, завжди додавав нові, зберігаючи в книгах приблизно рівне число добутків