Павло Петрович - аристократ, «гран-синьйор», настільки далекий народу, що «і говорити не вміє»; мужик, за словами Базарова, не визнає в Павлові Петровичеві свого «співвітчизника». Розмовляючи із селянами, він «морщиться й нюхає одеколон»; слугам і людям з народу він вселяє страх

Живучи в селі в брата, Павло Петрович зберіг всю строгу манірність своїх аристократичних звичок. Шанувальник англійських аристократів, він «все життя свою влаштував на англійський смак»: читає тільки англійські книги й газети, одягається на англійський манер, виїхавши за кордон, «знається більше з англійцями».

Підкреслюючи відірваність свого героя від народу, Тургенєв уводить у його мовлення безліч іноземних слів, які, як зауважує Базарів, «росіянинові людині даром не потрібні». Панська зневага до мови народу проявляється в Павла Петровича » у вживанні таких слівець, як эфтим, эфто.

Базарова Павло Петрович зненавидів, як тільки той приїхав у Марьино. І ця ненависть позначається в його судженнях про Базарове: лекаришка, шарлатан, волосатий, пан нігіліст і т. д.

Павло Петрович розумний, але в суперечках з Базаровим він незмінно терпить поразки, його «крижана ввічливість» переміняється зухвалою різкістю й брутальністю, йому змінює холоднокровність, вона випробовує «таємне роздратування». Зрештою в бесіді із братом він змушений зробити визнання: «Я починаю думати, що Базарів .був прав, коли дорікав мене в аристократизмі. Ні, милий брат, повно нам ламатися й думати про світло... пора нам відкласти убік усяку суєту».

Павло Петрович - один з тих дворян, які, за словами самого Тургенєва, становили «вершки» дворянського суспільства. Письменник відзначає його «бездоганну чесність», «заступництво за селян», щедрість - і в той же час із тонкою іронією показує неспроможність панських «принсипов» свого героя. Особливо наочно це відчувається в сцені дуелі Павла Петровича з Базаровим. «Дуель,- писав Тургенєв,- уведена для наочного доказу порожнечі елегантно-дворянського лицарства, виставленого преувеличенно комічно».

Наприкінці роману, доказуючи історію марного життя свого героя, Тургенєв з деяким співчуттям зауважує: «Жити йому важко... тяжчай, чим він сам підозрює». Але як докір і осуд Павлові Петровичеві звучать глузливі слова письменника: «Він нічого російського не читає, але на письмовому столі в нього перебуває срібна попільниця у вигляді мужицького постола». Цей срібний постіл - от і весь зв'язок з батьківщиною, яка залишилася в «мерця» Павла Петровича Кірсанова

Багато в чому відрізняється від Павла Петровича його брат Николаи Петрович

Він скромний і соромливий, слабохарактерний і чутливий. Микола Петрович трохи запобігливо люб'язний з Базаровим, побоюється брата, конфузиться перед сином. У ньому багато того, що так ненависно Базарову: мрійності, «романтизму». Поезія, музика, краса природи скоряють його.

Але в образ Миколи Петровича Тургенєв вкладає й інші риси. «Зовсім сивий, пухленький і небагато згорблений», Микола Петрович, бентежачись своєю «відсталістю» і живучими в ньому «слідами барства», клопоче про те, щоб «стати урівень із сучасними вимогами». Він хазяїн і агроном. Він пишається тим, що «селян улаштував, ферму завів», що його «у губернії червоним величають». З господарством у нього, щоправда, не ладиться. Безвідрадна й безглузда турбота по маєтку доводять його іноді до розпачу («Сил моїх немає! - не раз із розпачем викликував Микола Петрович.- Самому битися неможливо, "посилати за становим-ні дозволяють принципи, а без страху покарання нічого не поробиш!»).

Не ладиться в нього й із суспільною діяльністю. Він, іронічно зауважує письменник, «трудиться щосили... вимовляє довгі мовлення» (він дотримується тієї думки, що мужичков треба «напоумляти», частим повторенням одних і тих "же слів «доводити їх до знемоги»).

В ідейному плані роману особа Миколи Петровича добре визначається його міркуванням після «сутички» з «нігілістом» за вечірнім чаєм: «Мені здається, що вони далі від істини, ніж ми. а в той же час я почуваю, що за ними є чтото, чого ми не маємо, якесь перевага над нами...