Дія роману розгортається на широкому й складному соціальному тлі. Перед нами проходять найрізноманітніший слон російського суспільства 70-х років: і титулована аристократія (князівські й графські прізвища Щербацких, Облонских, Вронских, Серпуховских, Тзерских та ін.), і вища дворянсько-чиновницька бюрократія (Каренин, Стремоз), і разночинная інтелігенція (доктор, адвокат, художник Михайлов, нігіліст Крицкий і ін.). і капіталісти (Болгаринов, Мальтус, Рябинин), і селяни, і слуги

У центрі уваги автора коштує дворянське суспільство. Як зображується воно в романі?

Толстой — великий реаліст. Показуючи побут свого класу, він бачить і його недоліки, підходить до йому критично, а іноді навіть сатирично. Критичний струмінь у романі обумовлений, безсумнівно, ідейно-тематичним задумом добутку: протиставленням морально здорового помісного патріархального середовища порожньому й розбещеному світському суспільству

Центральний образ роману - Ганна Каренина, представниця великосвітського суспільства 70х років, дружина великого петербурзького сановника

Толстой малює свою героїню як чарівну, чарівну жінку. Але Ганну виділяє з ряду великосвітських жінок не стільки її зовнішність, скільки складність і своєрідність її щиросердечного вигляду. Не дивно, що в душі її повинна була прокинутися незадоволеність порожнім світським життям. До того ж вона була байдужа до чоловіка, людині сухому й розумовому

Зустріч із Вронским немов розбудила Ганну. Пожертвувавши для Вронского чоловіком, сином, блискучим суспільним становищем, Ганна й від Вронского вимагала цього. От чому, бачачи поступове охолодження Вронского, вона природно приходить до думки про смерті. «Я хочу любові, а її ні,- думає Ганна.- Стало бути, усе кінчено». Ту ж думку, що для неї все кінчено, Ганна виражає іншими словами: «Отчого не згасити свічу, коли дивитися більше не на що?» І Ганна кидається під поїзд

Ганна Каренина - чудовий образ цільної, безпосередньої жінки, що живе почуттям. Але трагізм її положення й долі було б неправильно пояснювати тільки безпосередністю її натури. Він лежить глибше - в умовах того соціального середовища, що прирекла жінку ка суспільне презирство й самітність

Олексій Вронский - другий з головних героїв роману. Це - один з найбільш блискучих представників великосвітських кіл Росії свого часу. «Страшно багатий, гарний, більші зв'язки, флігель-ад'ютант, і разом з тим - дуже милий, добрий малий. Але більш, ніж просто добрий малий... він і утворений, і дуже розумний» - так характеризує Вронского Стива Облонский.

Граф Вронский веде спосіб життя, типовий для молодого, забезпеченого аристократа. Він служить в одному із гвардійських полків, витрачає сорок п'ять тисяч рублів у рік, дуже любимо товаришами й у всьому розділяє погляди й звички свого аристократичного середовища

Полюбивши Ганну, Вронский зрозумів, як погано жив він колись, зрозумів, що він зобов'язаний змінити звичайний уклад свого життя. Жертвуючи честолюбством і волею, він виходить у відставку, розстається зі звичкою світським середовищем і починає шукати нові форми життя. Моральна перебудова Вронского, однак, так і не призела його до виходу, що дав би йому повніше життєвий спокій і задоволення. Вражений самогубством Ганни й внутрішньо спустошений, він сам починає шукати смерті і їде добровольцем на війну Всербию.

Таким чином, конфлікт із соціальним середовищем, у який Врокский виявився побічно замішаним, зв'язавши свою долю з Ганною, і його привів до життєвої катастрофи

Олексій Олександрович Каренин, чоловік Ганни,— один з «стовпів» вищого дворянського суспільства, представник сановної бюрократії столиці

Ідеал Левина - патріархально-садибний уклад, сільське життя поміщика в умовах зближення із селянством. Левин настільки переконаний у рятівничості цього шляху, що один час навіть думає про одруження із селянкою, мріючи шляхом «опрощення» сприйняти первісний народний дух і знайти здорову основу для діяльності (частина 3я, глава XII). Мрії про опрощення Левин, звичайно, не здійснює. Він так і залишається паном, намагаючись в умовах дворянсько-садибного побуту знайти форми діяльності, які усталили б економіку його господарства й у той же час дали йому моральне задоволення

Левин енергійно береться за організацію господарства, виробляючи целую програму економічного співробітництва пана й селянина. Класова обмеженість заважає йому зрозуміти, що на шляху до його зближення із селянською масою коштує одна надзвичайно важлива перешкода - соціальна нерівність. Левин підмінює соціальну проблему, що стояла перед ним, проблемою моральної. «Мені, головне, треба почувати, що я не винуватий» говорить він

У романі винятково повно зображується внутрішнє життя Левина! Тому що раціоналізаторська діяльність поміщика переплітається в нього з пошуками особистого щастя, те перед нами проходить і історія любові Левина. Левин знаходить свій ідеал. Сім'я, мирні господарські заняття, нова віра, що освітила йому «сенс життя»,- от що робить героя роману цілком щасливим і врівноваженим. Він одержує те «радісне, загальне з мужиками знання, що одне дає спокій душі».