В «Принці й жебраку» народ живе надворі Покидьків і в таємних лісових пристановищах жебраків і злодіїв, і покірно переносить гніт і насильство, що лагодить над ним всемогутній сер Гью Гендон зі своїми стражниками так тюремниками, і знущається з нещасного хлопчиська в лахміттях, що називає себе англійським королем. Вулична юрба не знає жалі й милосердя: убивство - для неї розвага, чуже лихо викликає в ній злісну радість, і тільки силу вона визнає законом. Чи не дивно, що ці жорстокі картини вийшли з-під пера Твена, -який сам походив з народу й залишався непохитним демократом по своїх переконаннях?

Ні, не дивно. Твен виражав народні ідеали, але він не лестив народу й не прикрашав реальне положення речей, У той рік, коли був надрукуй «Принц і жебрак», американські

газетии повідомилили про ст чотирнадцят випадки лінчування, на наступний рік так випадків було вже ст тридцят із зайвим. І щораз розігрувалася та сама драма: маса, підкорившись якому-небудь крикливому демагогові, втрачала всякий контроль над своїми діями й піддавалася найнижчим інстинктам, тваринній люті, спразі крові, що повинна пролитися в неї на очах

Хлопчиком Сем Клеменс бачив, як загинув на головній вулиці Ганнибала фермер Смар і як, не. володіючи собою, городяни кинулися розправитися з убивцею, а потім боягузливо розбіглися, наткнувшись на тверду відсіч. Той день запам'ятався йому назавжди, і через багато хто його книги пройде образ збожеволілої юрби, у якій уже не розрізнити людських осіб, тому що люди, охоплені стадним почуттям, переставали бути людьми

А раз це було можливо,.виходить, у людині, у непримітному перехожому, загубленому серед тисяч таких же, як він сам, пересічних обивателів, таяться сили темні й страшні. І вони здатні вирватися назовні, якщо не усвідомити їх чесно й тверезо, щоб потім приборкати їхньою справжньою гуманністю, справді доброю волею. Це одна із самих істотних ідей, вкладених у повість про Тома Кенти й принці Едуарді. Вишедшая із присвятою Сюзи й.Кларі Клеменс, повість замислювалася як світла казка, для якої не так вуж важливо, дійсний факт або легенда описувані в ній події. Але Твен не міг жертвувати правдою, щоб казка вийшла безобл:ачно радісної. А правда жадала від його суворих фарб, різких інтонацій

И звичайно, правда не була б щирої, якби Твен побачив у народі лише юрбу, нездатну ні до людяності, ні до опору тиранам начебто того ж Гью Гендоаа. Народ - не одноликая маса, і Майлс Гендон, що прийшов Едуардові на виторг у розпачливу мінуту, а згодом стільки разів рисковавший головою, щоб восторжествувала справедливість,- це теж народ. І піддані Гью, у мовчанні стояецие навколо ганебного стовпа, коли їх примушували обсипати глузуваннями й проклятьями прив'язаного до цього стовпа Майлса,- хіба вони не народ? Як і ті два встретившиеся принци у в'язниці женгци-ни, які так про нього піклувалися й прикололи йому до рукавів обривки стрічок, перед тим як відправитися на багаття, прийнявши за свою віру мученицьку смерть. Як і адвокат, що посмітив викривати бешкетування лорда-протектора й підданий тавруванню; як фермер, що поповнив зграю Гоббса, після того як розорив селянську сім'ю англійський закон перетворив його в раба; як всі ці встретившиеся Едуардові на важкому ого шляхи сліпі-злиденні, і каліки із гнійними ранами, і опухлі від голоду діти, і бурлаки, що сплять покотом-на сирій землі в багаття

Народ знедолений і безправний, народ до пори до часу покірливий і терплячий, карод, сторіччями приречений на жорстокості й страждання, здатний і сам ставати жорстоким, заподіюючи страждання неповинним у його тяжкій долі. Але історія - це не літопис загарбницьких воїн і придворні інтриги, а справа народу. Тому що опа належить народу

Принц Едуард зрозуміє егу просту й велику істину, Ешгда нежданий поворот подій змусить його стикнутися з народом впрямую. І ОЕЕ зуміє не тільки зрозуміти, а прийняти цей закон. От чому він стане одним з улюблених героїв Марка Твена

«Це було наприкінці другої чверті шістнадцятого сторіччя» - так починається «Принц і жебрак».

А що відбувалося тоді в Англії насправді?

Вило тяжке, лихоліття. Корчилося в останніх судорогах середньовіччя - у третій чверті того ж сторіччя народиться Шекспір, символ Відродження. Ламався хід історії. Феодали віджили своє, тепер починався час промисловців, торговців, банкірів - буржуазії. Англійська держава міцніла на очах: батько Едуарда Генріх УП1 покінчив зі свавіллям герцогів і графів, а сестра принца Єлизавета - та очаровательешя дівчинка, с к о горою любив побалакати й пошаліти Том Кенги,- ставши в 1558 році королевою, зуміла остаточно підірвати всевладдя архієпископів і маленьких царьків, що сиділи в родових замках. Будувався могутній флот, кораблі під англійським прапором борознили всі моря, омивающие Європу. Іспанія, головна суперниця Англії, надіслала до її берегів величезну ескадру, чванливо іменовану Непереможною Армадою, і англійці розбили її наголову - правда, було це вже пізніше, через тридцять років після воцаріння Єлизавети

А от доля іншої приятельки Тома Кенти, леді Джейн Грій, зложилася куди сумніше. Едуард царював совеем недовго, і після його ранньої смерті почалися суперечки за престол. Принц Едуард був закоханий у леді Джейн і їй відмовив у своєму заповіті англійський трон. Але перемогла інша придворна партія, а Джейн Грій була оголошена державною злочинницею й прийняла страту. Їй було всього сімнадцять літ

На трон звели іншу сестру Едуарда - Марію. Народ прозвав її Кривавої. І не дарма. Вона правила Англією лише чотири з невеликим року, але за ці роки крові пролилося стільки, скільки не проливалося за інші десятиліття. На піках, установлених уздовж Лондонського мосту, не встигали поміняти черепи обезголовлених змовників і зрадників - страти відбувалися що ні день. А тих, хто попроще родом, шпурляли в переповнені в'язниці по кожному приводу

Втім, при Генріху VIII все це вже було - і десятки тисяч в'язнів у сморідних темницях, і шибениці, і перевантажені роботою кати. Бунтували церковники, скривджені тим, що Генріх відібрав у них землі й угіддя, плели інтриги аристократи, яких король позбавили привілеї створювати своїх дружин - нерідко посильнее регулярної армії. Самодержець твердою рукою Вів державний чертог до наміченої мети - нею була сильна, згуртована монархія. Історично правота була на його стороні. Але від цього нітрохи не легше ставало англійському народу. Земля переходила під владу корони, а селян зганяли з їхніх наділів, змушуючи бігти в міста, де вони жили хто злодійством, хто милостинею. Фабрик було ще небагато, і вони не могли прийняти всіх, хто стояв у їхніх воріт. Маркс напише про цю епоху: «...люди, раптово вирвані зі звичайної життєвої колії, не могли настільки ж раптово освоїтися з дисципліною своєї нової обстановки. Вони масами перетворювалися в злиденних, розбійників, бурлак - частиною зі схильності, у більшості ж випадків під тиском обставин».