Рішення складних проблем сімейного життя героїв добутку зовсім недвозначно оттеняется в «Ганні Карениной» зображенням воістину щасливої сім'ї селянина Івана Парменова. Відповідні сторінки служать не тільки тлом, на якому ясніше видна постійна незадоволеність своїм особистим життям героїв роману, але й відкритим уроком і навіть докором ім. Толстой в «Ганні Карениной» уже підійшов до того докорінного перелому в його світогляді, що остаточно оформиться через кілька років, на початку 80-х років. Він уже тут викриває штучне життя «верхів» через контрастне її зіставлення із природних, повної справжніх людських інтересів життям народу

Так, у текст уведені репліки мужиків, що спостерігають зустріну Долли з Ганною і її оточенням. Цей прийом стане згодом основним у комедії «Плоди освіти». Мир простого народу з його мужністю й енергією, простотою і ясністю світовідчування протипоставлений суспільству панів. Кращі з толстовських героїв розуміють весь драматизм своєї роз'єднаності із цим природним і прекрасним життям. Ті настрої, які були властиві головному героєві в повісті «Козаки», тепер випробовує й Левин, коли він слухає спів селянок, що вертаються з косовиці: «Коли народ з піснями зник з виду й слуху, важке почуття туги за свою самітність... охопило Левина».

У критику 70-х років висловлювалася думка, що Толстой написала не один, а два романи: про Ганну й Левине. Письменник із цим рішуче не погоджувався. Він відповідав, що пишається архітектурою свого добутку й додав: «Зв'язок будівлі зроблена не на фабулі й не на відносинах (знайомстві) осіб, а на внутрішньому зв'язку». Такий внутрішній зв'язок існує між Ганною й Левиним, що теж болісно й напружено шукає можливість жити без фальші й неправди, без усякого обману себе й інших. Вони знайомлять один з одним лише в самому кінці роману

Їхні сюжетні лінії розвиваються як би паралельно, майже не перетинаючись, але за задумом письменника вони найтіснішим образом співвіднесені, як два протилежних рішення центральної проблеми роману. Це не виходить, звичайно, що Левин і Ганна протипоставлені один одному, як позитивний герой негативній героїні. Малюючи їхньої долі, Толстой піддає найпильнішому аналізу те загальне в їх соціальній і індивідуальній психології, що намагається перебороти в собі Левин і проти чого повстає моральне почуття Ганни. Вона протистоїть Левину не як грішниця праведникові, а як людина трагічної долі - людині, що знайшла, як йому здавалося, вихід із трагедії, що підстерігала його

Образ Левина може бути названий автобіографічним не стільки в змісті часткового збігу життєвих обставин, скільки по подібності ідейно-моральних шукань, характерних для всіх улюблених героїв Толстого на всьому протязі його творчості. Спочатку інтереси Левина зосереджують в області практичної поміщицької діяльності. Він починає з того, чим скінчив Микола Ростов в Епілозі «Війни й миру». Але якщо Ростов повністю вдоволений своїми відносинами із кріпаками, те Левин уже розуміє всю хибність «гри» у доброго пана, благодійника. Господарська діяльність приносить йому лише гостре розчарування. Він не міг не відчувати справедливість слів свого брата Миколи: «...ти не просто експлуатуєш мужиків, а з идеею».

З важкого стану Левина, не раз уже думав про самогубство, виводить випадково почутий їм оповідання про старого селянина Платонові Фоканиче, що «для душі живе. Бог пам'ятає». Подібно тому як ніколи Пьер Безухов був вражений зустріччю із Платоном Каратаевим, так і тепер слова про «праведний старого» Платонові Фоканиче зробили в душі Левина «дія електричної іскри». Йому здається, що він знайшов сенс життя, що соціальні проблеми можна вирішити за допомогою релігії, тому що знайдено «безсумнівний зміст добра». Дуже характерне міркування Левина, що знайдений їм відповідь на болючі питання він довідався «не розумом, а це дано мені, відкрите мені, і я знаю це серцем, вірую». Висновок Левина: «не для потреб своїх жити, а для бога» не вичерпує, не «перекриває» всіх трагічних проблем, поставлених змістом роману. Це лише один з етапів важкого шляху героїв до збагнення миру й істини

Роман побудований як різке, непримиренне заперечення суспільства, у якому страждає й гине людина, не спроможний домогтися гармонійної повноти існування. Гостра постановка актуальнейших конкретно-соціальних, психологічних, філософських питань з'явилася чудовим досягненням Товст-романіста. Багато чудових сторінок у романі приділено опису природи. Кращі пейзажі з Левиним, що, як відомо, у Толстого завжди є засобом характеристики. Толстовські пейзажі відрізняються глибокою правдивістю. Письменник не намагається поліпшити, прикрасити природу. Він знаходить прекрасне в самім її багатстві й розмаїтості й тому не боїться так званих антиэстетических деталей, подібних такому, наприклад, опису левинского поля:

  • «Була та пора року, коли присохлі, вивітрені купи гною пахнули по зорях медяними травами...»

Психологічний аналіз в «Ганні Карениной» заглиблюється, тому що в героїв нового роману менше тієї простоти і ясності щиросердечних рухів, які були характерні для героїв «Війни й миру». Їм більшою мірою властиві настрої тривоги, похмурих передчуттів, що відбивають загальну атмосферу зибкости, нестійкості життя. Для передачі найтонших щиросердечних рухів Толстой широко використає в романі форми внутрішнього монологу, суперечка двох голосів у душі героя й т. д.

Проблематика «Ганни Карениной» підводила Толстого до ідейної кризи, рішучому перелому в його світогляді, що відбувся в нього на рубежі 70-80-х років