Повість «Біліє вітрило самотній» (1936) була надрукована в журналі «Червона новина» і майже відразу ж вийшла окремим виданням. Багато дослідників' відзначали її високий ідейний пафос, життєвість фактів, що лягли в основу книги, талант Катаєв-побутописця, життєстверджуючий характер його гумору, глибоке розкриття психології персонажів. Автор розповідає про героїчні події, що відбувалися в грізні дні початку революції 1905 року. Романтически-приподнятий тон оповідання часом переміняється житейски-обиденной інтонацією, пофарбованої м'яким гумором і ліризмом. Глибоко й психологічно вірогідно розкриваються Катаєвим характери Пети Бачея, Гаврика Черноиваненко, матроса Родіона Жукова, що персоніфікує високі якості революціонера-більшовика, і інших персонажів

Книга Катаєва звернена насамперед до дітей, і це ускладнює завдання зображення в ній внутрішнього миру дорослого героя. Матрос-потемкинец Родіон Жуків з'являється в повісті не часто, але йому належить одне з головних місць у книзі. Уже перший епізод знайомства з ним дає матеріал для розуміння його образа, хоча Родіон Жуків ще не вимовляє ні слова. Епізод побудований на контрасті вже сформованого подання Пети про жахливого розбійника з тим враженням, що робить матрос у дійсності. Прийомом контрасту створюється психологічний малюнок людини з «соромливою посмішкою», збентеженого власним вторгненням у диліжанс, де їде вчитель Бачей із двома дітьми, і тільки через крайню небезпеку змушеного залишатися в ньому. Так починає руйнуватися вимисел про розбійника, створений Петіним уявою, і виписується реальний образ Жукова.

У сцені переслідування матроса «вусатим» на пароплаві «Тургенєв» розкривається розпачлива сміливість Жукова, спритність. Уміння скористатися розгубленістю супротивника, ненависть Родіона Жукова до ворога завойовують симпатії читача, поглиблюючи те перше враження, що зложилося при знайомстві з ним під час сцени вдилижансе.

Кожною сценою появи матроса наближаючи його до читача й поглиблюючи психологічний малюнок цього образа, автор використає прийоми, продумано й точно сполучать гумористичне й романтичне бачення героя. Тема революції, її гуманістичного початку проходить через всю повість. Катаєв зумів по-новому показати взаємини дітей різних соціальних шарів дореволюційного російського суспільства. У старій росіянці й перекладній літературі обов'язковим було овзросление дітей, зображення «ґречного», розважливого, чинного хлопчика або дівчинки на противагу відразу присутньому пустунові, легковажній або ледачій дитині

Повість В. Катаєва - одна із книг, за духом своєму полемизирующих з нудьгою дореволюційних ґречних і добромисних персонажів. Відносини Гаврика й Пети - це нормальні відносини двох хлопців, приблизно однакових за віком. Кожний з них цікавий сам по собі, по своєму світовідчуванню, кожний - із самобутнім характером, для розкриття якого письменник не користується дидактичними проповідями, а дає зіткнення з життям, що дозволяє яскраво освітити глибину внутрішнього миру хлопчиків

З більшою майстерністю показує В. Катаєв складність духовного миру Пети, різноманіття його переживань. «Він всією душею відчув себе зовсім чужим у цьому холодному й пустельному світі раннього ранку. Навіть яма в куті городу, чудесна глибока яма, на дні якої так цікаво й так таємниче було пекти на багатті картоплю, і та здалася до чудності чужий, незнайомої... Ні, позитивно ні в кому не було співчуття!»

У повісті передані різні відтінки настрою Пети, автор показує, як перемикається його увага з одного предмета на іншій, підкреслює ассоциативность вражень, характерну для поетичної натури хлопчика. Коли автор створює характер Гаврика, то обирає інші, лаконічні засоби художньої виразності. Досить декількох скупих, але точних деталей при описі подорожі Гаврика з бичками «на привіз», у місто, щоб перед читачем виник вигляд дев'ятирічного одеського хлопчика із трудової сім'ї. Він знає нелегку ціну кожної копійки, уміє пишатися своєю роботою й у той же час залишається дитиною, що любить ризик, витівку. Хлопчик пізнає мир: досвід приносить і радості й прикрості. Гаврик вступає в розмови з дорослими, прагнучи усвідомити нове, перевірити себе. Так, Гаврик, тільки недавно навчившись визначати час по годинниках, довідався, що «дев'ять із половиною» однаково що «півгодини десятого», а маленький кінь - «усього тільки поня». Збагачення Гаврика життєвим досвідом, його спостереження над навколишнім життям і увага до всього, що попадає в поле зору, передаються у формі діалогу, що супроводжується ремарками автора. Короткі зауваження повні конкретних деталей, що допомагають представити будь-які зміни в міміці, жестах, інтонаціях хлопчика

Діалог у Катаєва виконує різноманітні функції: реалистично показує взаємини хлопців і дорослих; допомагає поглибити пізнання життя не тільки героєві, але й читачеві. Багато діалогів, відбиваючи формування світогляду дитини, мають соціальне фарбування. Такий розмова Гаврика з «вусатим». Гаврик, догадавшись, що «вусатий» і є той самий переодягнений «шпик», що вистежував матроса ще на пароплаві «Тургенєв», вирішив прикинутися дурачком. На питання «вусатого» він відповідав наївно, путанно, як, на його думку, повинен був говорити маленький дурень. По ходу розмови відчувається, як усе більше й більше дратується «шпик» і всі ироничнее починають звучати короткі відповіді Гаврика. Діалог дає можливість почути інтонації обох співрозмовників, зрозуміти їхній настрій, взаємна насторожена увага до реплік один одного. Перемогу одержав Гаврик: йому вдалося вселити «вусатому», що той має справу із простодушним дурачком, що вибовкує все, що він бачив, що не вміє зібрати враження воєдино. Повіривши Гаврикові, що матроса підібрала якась більша шаланда під вітрилом, «шпик» заквапився на поїзд, щоб скоріше повідомити в місті важливі новини

Оптимістичне оповідання про дитинство двох одеських хлопчиськ постійно супроводжує мотив підпільної революційної боротьби. Тінь таємниці проникає часом і в їхні взаємини: Гаврик розуміє, що не можна нікому розповідати про матроса й, крокуючи із другом на Ближні Млини до Терентія, із працею втримується від бажання похвастатися. У формі внутрішнього монологу, що перемежовується із прямим діалогом, показує автор сумніву, що терзають Гаврика. Нагнітаються аргументи на користь «спокуси», коли Петя клянеться, що він нікому не видасть таємницю, їсть землю, божиться. Але зрештою перемагає почуття відповідальності, зовсім несподіване в дев'ятирічної дитини, почуття, що народжується у важких умовах небезпечного часу, коли діти повинні були ділити з дорослими вагу підпільної боротьби ссамодержавием.

Але автор не овзросляет своїх героїв насильно, він показує, як навіть у саме важке для Гаврика час, коли багато чого доводилося вирішувати самому, хлопчик із захопленням «досліджує» Петіну гімназичний кашкет. Друзі спочатку вийняли сталевий обруч; наламали з нього масу сталевих пластин з єдиною важливою метою - класти на рейки під поїзд; злегка віддерли підкладку, а герб підігнули «по моді» і підрізали гілочки. Це вміння показати, що діти залишаються дітьми навіть у найважчих умовах життя, ріднить эстетическую концепцію В. Катаєва з тієї, котра характерна для М. Горького, А. Гайдара, Л. Кассиля.