Перший роман Мередита «Випробування Ричарда Феверела» (1859) містить уже основні елементи його наступної творчості. Дуже характерно вже сам заголовок: всі романи Мередита оповідають про випробування головного героя, ім'я якого коштує в заголовку, і ці випробування покликані перевірити, з якого матеріалу створена людина. Підзаголовок роману - історія батька й сина - передає основний конфлікт роману. Це типовий «роман виховання».

Батько Ричарда, баронет сер Остин Феверел, якого Мередит увесь час іронічно називає «учений гуманіст», винайшов особливу раціональну систему виховання, перейняту, незважаючи на всю свою науковість, багатьма забобонами вищих класів. Характеристикою сера Остина може служити вже одне те, що він негайно звільняє служницю, що застала його плачучої після втечі дружини й насмілилася виразити своє співчуття. Погляди Остина Феверела на виховання взагалі, на людську природу викладені їм у книжці, що називається «Торбинка пілігрима» і безупинно цитується на сторінках роману. Його система виховання увесь час провалюється, але батько не бажає етого зауважувати

По суті, уже в дитинстві хлопчик росте не стільки під впливом батька, скільки під впливом двох своїх і ідей. Один з них, Адріан Гарлей, якого Мередит увесь час іменує «мудрий юнак», дійсно розумний, але черств, лицемірний і цинічний, впливає; гарний вплив робить інший дядько, Остин Уентворт, біла ворона в середовищі аристократії, На відміну від затятого консерватора Адріана він дотримується демократичних переконань; Уентворт покрив гріх своєї молодості тим, що женився на служниці. Аристократичне суспільство засудило не гріх, а спосіб його виправлення

Всупереч всім цим впливам живаючи, вразлива й рвучка натура Ричарда Феверела (прізвище Феверел походить від слова - лихоманка) штовхає його на зовсім несподівані вчинки, передбача_ не ніякою системою. Це складна побудова роману виховання почасти нагадує «Тома Джонса» Филдинга, де вихованням Джонса займаються сквайр Олверти, Сквер і піп Тваком, а Том Джонс дивує їх всіх несподіванкою своїх витівок

Перше, «попереднє» випробування Ричарда відбувається в чотирнадцять років. Під судом перебуває батрак, що підпалив стіг сіна у фермера Блейза. Ричард хоче його врятувати від суду, тому що це він підбив батрака на підпал,, щоб відомстити за те, що Блейз, піймавши Ричарда на браконьєрстві, висік його прутом. Моральне випробування полягає у виборі способу порятунку. Хлоп'яча уява підказує Ричардові влаштувати втечу батрака. «Мудрий юнак» Адріан просто підкуповує свідків на суді, але Уентворт доводить хлопчикові, що, якщо він не боягуз, він повинен зізнатися фермерові у своєму підбурюванні й вибачитися перед ним, попросивши за це не переслідувати батрака. Перемагає рада Уентворта.

Вся ця історія служить як би лише прологом до наступних подій. Теперішнє випробування починається, коли Ричард вступає в «магнетичний вік» першої любові. Батько видаляє від нього всіх дівчин, у тому числі закохану в нього кузину Клер, розраховує всіх закоханих серед слуг, але все це дарма. Сдм I учений гуманіст один раз піддається слабості й цілує в альтанці руку якоїсь леді. Син це бачить, і в ньому пробуджується потяг до любові. Батько їде в Лондон відшукувати наречену для сина. Він становить список знатних сімейств і оцінимо їх на основі трьох ознак: гроші, положення й принципи. Він відкидає всі кандидатури, про які можуть сказати що-небудь погане доктори і юристи, що мають справу із закулісною стороною життя намічених сімейств. Нарешті він зупиняється на сім'ї Грандиссон, що відбувається, як говорить Мередит, по прямої лінії від сера Чарльза Грандиссона.

Вся ця «наукова» робота з вибору нареченої валить. Поки батько був у Лондоні, син закохався в племінницю того ж самого фермера Блейза, у якого він хотів підпалити стіг. Після цього комічні перипетії переміняються трагічними. Починається боротьба світського суспільства із щирою любов'ю, з невартим баронета вибором, з небезпекою мезальянсу, жахливий приклад якого вже показав дядюшка Уентворт.

Всі зусилля вихователів розбиваються об стрімкий характер Ричарда. У Ричарді, говорить Мередит, можна довідатися теперішнього героя, обранця Фортуни, по чудовій здатності бути цілком поглиненою своєю справою, що, згідно «Торбинці пілігрима», рівноцінно в людях «тій силі, що у воді створює плин».

Ніякий опір рідні не може перешкодити Ричардові обвінчатися із племінницею фермера - Люси Дейвенпорт. Він належить до людей, які й у малому й у великому рішуче перетинають Рубикон.

Ричард не думає вертатися. Таємний шлюб зроблений і відсвяткований у присутності тільки одного друга. Отут Мередит не може відмовити собі в задоволенні написати комічну главу за назвою «Хід пирога». Кожний англієць із першого погляду відрізнить весільний пиріг від усякого іншого. «Мудрий юнак» Адріан відвідує притулок Ричарда через кілька годин після від'їзду молодих з Лондона. Він бачить залишки пирога й відразу визначає його призначення. Він бере із собою ці залишки й починає носити по всім родичам, приводячи їх у жах повідомленням, що це пиріг «нашого дорогого Ричарда», і охоче роз'ясняючи, що той женився «па простій молочарці».

Але суспільство не складає зброї. Батько Ричарда викликає його в Лондон, без дружини, нібито для примирення, але сам бариться приїхати до нього, затримує його подольше в Лондоні в розлуці із дружиною, питая підсвідому надію, що неуважне столичне життя відволіче сина від невідповідної дружини. Його думка додумує до кінця інший аристократ - лорд Моунт. Йому сподобалася молода дружина Ричарда, він вирішує спокусити її або викрасти й передає своєї колишньої, розведеної з ним дружині, що він заплатить всі її борги й забезпечить станом, якщо вона подольше затримає Ричарда в Лондоні й спокусить його. Леді Белона виконує його доручення не стільки через гроші, скільки захопившись Ричардом

Після зради Ричард не сміє здатися на очі дружині, їде невідомо куди й навіть не знає, що в нього народився син. Остин Уентворт, довідавшись всю історію Ричарда, починає ретельно мирити батька й сина, привозить його дружину з дитиною в маєток, відшукує Ричарда, приводить його додому. Здавалося б, все йде до благополучного кінця

Але Мередит почуває відразу до характерного для викторианской літератури традиції благополучних кінців. Незалежно від відношення, що змінилося, сім'ї Ричарда шкода, нанесена ними, непоправний і приносить свої плоди. Ричард довідається про інтригу лорда Моуйти, викликає його на дуель. Він приїжджає додому за кілька годин до дуелі, тільки щоб побачити сплячого сина й попросити прощення в дружини. Він їде, незважаючи на всі прохання дружини, б'ється на дуелі, поранений, хоча й не дуже небезпечно.

Отут востаннє проявляється несвідома зневага сім'ї до «невідповідного» дружині. Лікарі радять не допускати її до Ричарда. Вона, вражена всіма подіями, сидить день і ніч у його дверей, відколюється від їжі, не може годувати дитини. Вона почуває, що в неї починається нервова гарячка, але до останньої мінути стримує стогони й лементи, щоб не турбувати Ричарда. Тільки в маренні вона вирішується поскаржитися на жорстокість разлучителя батька. Якби рє раніше допустили до Ричарда або раніше довідалися про її хворобу, її ще можна було б урятувати. Вона вмирає, і сер Остин найбільше незадоволений тим, що дитини прийде вигодовувати штучно.

Характерна для Мередита наступна риска композиції. Глава, що називається «Остання сцена», ще залишає можливість благополучної кінцівки, хоча Ричард їде на дуель. Після цієї глави треба коротенький обурений лист леді Бландиш, де розказана трагічна розв'язка