Древнейшая на Земле наука астрономия тысячелетиями была наукой наблюдательной, целиком основанной, как теперь мы часто говорим, на дистанционном зондировании объектов наблюдения. Она длительное время была и единственной, которая накапливала новые факты только наблюдательным путем, не имея возможности проводить какие-либо эксперименты и непосредственно контактировать с объектом исследований.

Дистанционные измерения на астрономических расстояниях, хотя и проводимые с астрономической точностью, позволили получить лишь общие сведения о небесных телах. Детали при этом ускользали от наблюдателя вследствие различных ограничений, как физических, связанных с дифракцией света, турбулентностью атмосферы, так и технических (низкое качество оптических систем).

Космические полеты позволили выйти за пределы атмосферной пелены, исчезли проблемы для астрономических исследований.

Спутники, снабженные разнообразной научной аппаратурой для дистанционного исследования Земли, позволили получить трехмерные карты излучения в широком диапазоне длин волн.

Наблюдая сушу, космонавты часто сталкиваются с гигантскими рукотворными сооружениями на Земле. Огромные города и сопутствующие им транспортные артерии легко наблюдаются из космоса. Геометрически правильные сооружения на дневной стороне Земли, ярко освещенные огнями автострады на ночной стороне, естественно, сообщают наблюдателю о своем искусственном происхождении.

Пройдя период первичной адаптации к условиям невесомости, расконсервировав станцию и ее научную аппаратуру, освоившись с визуальными наблюдениями и научившись распознавать элементы поверхности, космонавты приступают к выполнению конкретных заданий ученых.

Очевидно, что и собаки, и птицы, и рыбы, и черепахи, и другие животные повинуются при своих передвижениях одному и тому же инстинкту или, вернее, руководствуются указаниями одного и того же чувства, которое и есть не что иное, как чувство ориентации. Какой же физический агент или физическая сила играют роль в проявлениях чувства ориентации? По мнению французского ученого Вигье, агентом этим является земной магнетизм, и, таким образом, чувство ориентации может быть названо магнетическим чувством, которое совершенно так же направляет мигрирующих животных, как показания компаса направляют плывущий в море корабль.