Роман Л. Н. Толстого «Війна й мир» у жанровому відношенні є романом-епопеєю, тому що в ньому відбиті історичні події, які охоплюють великий відрізок часу, з 1805 по 1821 рік; у романі діють понад 200 осіб, є реальних історичних особистостей (Кутузов, Наполеон, Олександр I, Сперанский, Ростопчин, Багратіон і ін.), показано всі соціальні шари Росії того часу: вище світло, дворянська аристократія, провінційне дворянство, армія, селянство, купецтво.

У романі-епопеї, різні елементи якого поєднує «думка народна», образ народу займає особливе місце. У цьому образі втілений толстовський ідеал «простоти, добра й правди». Окрема людина коштовна лише тоді, коли він — невід'ємна частка великого цілого, свого народу. «Війна й мир» — це «картина вдач, побудована на історичній події», — писав Л. Н. Толстой. Тема подвигу російського народу у війні 1812 року стала головної в романі. Під час цієї війни відбулося об'єднання нації: незалежно від станової приналежності, підлоги й віку всі були охоплені єдиним патріотичним почуттям, що Толстой назвав «схованою теплотою патріотизму», що проявились не в гучних словах, а у вчинках, часто несвідомих, стихійних, але приближающих перемогу. Це єднання на основі морального почуття глибоко заховано в душі кожної людини й проявляється у важку для батьківщини пору. У вогні народної війни відбувається перевірка людей, і ми чітко бачимо два Росія: Росію народними, об'єднаними загальними почуттями й устремліннями, Росію Кутузова, князя Андрія, Тимохіна — і Росію «військових і придворних трутнів», що ворогують між собою, поглинених своєю кар'єрою й байдужних до доль батьківщини. Ці люди втратили зв'язок з народом, вони лише зображують патріотичні почуття

Їхній помилковий патріотизм проявляється в пишномовних фразах про любов до батьківщини й незначних справах. Росія народна представлена тими героями, які так чи інакше зв'язали свою долю з долею націй. Товстої говорить про долі народних і долях окремих людей, про народне почуття як про мірило моральності людини. Всі улюблені герої Толстого - часточка людського моря, що становить народ, і кожний з них по-своєму духовно близький народу. Але не відразу виникає це єднання. Пьер і князь Андрій ідуть по важких дорогах у пошуках народного ідеалу «простоти, добра й зла». І тільки на Бородінському полі кожний з них розуміє, що істина там, де «вони», тобто прості солдати

Сім'я Ростових з її міцними моральними основами життя, із простим і добрим сприйняттям миру й людей переживала ті ж патріотичні почуття, що й весь народ. Вони залишають у Москві все своє майно й віддають усе підведення пораненим.

Глибоко, всім серцем розуміють російські люди зміст що відбувається. Народна свідомість як військова сила вступає в дію при наближенні ворога до Смоленська. Починає підніматися «дрюк народної війни». Створюються кружки, партизанські загони Денисова, Долохова, стихійні партизанські загони під предводительством старостихи Василиси або якогось безіменного дячка, які сокирами й вилами знищували велику армію Наполеона. Купець Ферапонтов у Смоленську призивав солдат грабувати його ж крамницю, щоб ворогу не дісталося нічого. Готуючись до Бородінського бою, солдати дивляться на нього як на загальнонародну справу. «Всім народом налягти хочуть», — пояснює солдат Пьеру. Ополченці надягають чисті сорочки, солдати не п'ють горілки — «не такий день». Для них це був священний момент.

«Думка народна» втілена Толстим і в безлічі індивідуалізованих образів. Тимохін зі своєю ротою так зненацька атакував ворога, «з такий безумною й пьяною рішучістю, з однією шпажкою, набіг на ворога, що французи, не встигнувши отямитися, покидали зброю й побігли». Ті людські, моральні й військові якості, які Толстой завжди вважала невід'ємним достоїнством російського солдата й усього російського народу — героїзм, сила волі, простота й скромність, — втілені в образі капітана Тушина, що є живим вираженням народного духу, «думки народної».

Під непривабливою зовнішністю цього героя ховається внутрішня краса, моральна велич. - Тихін Щербатий — людин війни, самий корисний боєць у загоні Денисова. Дух непокори й почуття любові до своєї землі, всі той бунтарський, сміливе, що письменник виявляв у кріпаку, він зібрав воєдино й втілив в образі Тихона. Платон Каратаев вносить мир у душі оточуючих людей. Він зовсім позбавлений егоїзму: ні на що не нарікає, нікого не обвинувачує, лагідний, добрий до кожної людини. Високий патріотичний дух і сила російської армії принесли їй моральну перемогу, і наступив перелом у війні.

Виразником патріотичного духу й справжнім полководцем народної війни показав себе М. И. Кутузов. Мудрість його полягає в тім, що він зрозумів закон про неможливість одній людині керувати ходом історії. Головна його турбота — не заважати подіям розвиватися природно, запавшись терпінням, підкорятися необхідності. «Терпіння й час» — такий девіз Кутузова. Він почуває настрій мас і хід історичних подій. Князь Андрій перед Бородінським боєм говорить про нього: «У нього не буде нічого свого. Він нічого не придумає, нічого не почне, але він все вислухає, все запам'ятає, все поставить на своє місце, нічому корисному не перешкодить і нічого шкідливого не дозволить. Він розуміє, що є щось значніше волі... А головне, чому віриш йому, — це те, що він росіянин...»

Розповівши правду про війну й показавши людину в цій війні, Толстой відкрив героїку війни, показавши її як випробування всіх щиросердечних сил людини. У його романі носіями справжнього героїзму з'явилися прості люди, такі, як капітан Тушин або Тимохін, «грішниця» Наташа, що домоглося підведення для поранених, генерал Дохтуров і ніколи що не говорив про свої подвиги Кутузов, — саме той народ, що, забуваючи- про себе, рятував Росію в час важких випробувань.