Рахметов — центр, до якого стягаються всі нитки роману. Це «особлива людина». Основна частина його діяльності проходить поза полем зору читача. Образом Рахметова Чернишевський говорив, що революційний рух у Росії одержало настільки широкий розмах, пустило настільки глибокі коріння, що питання про вождів, про організаторів і керівників революційних дій встає на весь зріст як невідкладний і насущнейший.

Ми зустрічаємо Рахметова вже сформованою людиною, повністю поглиненим своєю революційною справою. Із зухвалою сміливістю, із властивим йому уменьем говорити мовою натяків і недомовок письменник дає подання про широту й розмах цієї діяльності героя. «Справ у нього була безодня, та й по всьому, не касавшиеся особисто до нього», — кидає кілька слів автор, указуючи на зв'язок Рахметова з великою кількістю людей: «... У нього безліч турбот. Він мало бував будинку, усе ходив і роз'їжджав... У нього безупинно бували люди, те всі ті самі, те завжди нові; для цього в нього було покладено: бути будинку завжди від 2 до 3 годин...

Часто по нескольку днів його не бувало будинку. Тоді, замість нього, сидів у нього й приймав відвідувачів один з його приятелів, відданий йому душою й тілом і мовчазний, як могила». Рахметов зображений у переддень більших революційних подій, і про події, про діяльність героя Чернишевський, природно, говорить лише глухими натяками. Але слова письменника: «Я знаю про Рахметове більше, ніж говорю» — роблять ясним, що в романі лише піднятий краєчок завіси, за яким схований цілий мир діяльності «особливих людей» — мир напруженої боротьби, самовідданої діяльності, героїзму й мужності, розрахунку й дерзання.

При всій стислості характеристики Рахметова в романі письменник з великою продуманістю зумів дати найважливіші риси героя, показати, як формувався його характер, як зложилися його особливості. Рахметов — виходець із дворянської сім'ї, нащадок древнього роду, відомого в нас із XII століття, син генерала, багатого поміщика. Він порвав зі своїм середовищем, розпорядився маєтком так, що заслужив анафему його братів (тобто відмовився від своїх прав володіння селянами), і пішов у революцію. Н. Г Чернишевський У Рахметова зложилися «оригінальні принципи й у матеріальної, і в моральної, і в розумовому житті». Надійшовши в університет, він почув, що серед студентів є передові люди, революціонери, або, як натяком виражався Чернишевський, «особливо розумного голови, які думають не так, як інші». Кірсанов був першим, хто познайомив його з революційними й матеріалістичними поглядами. Рахметов слухав Кірсанова, перериваючи його «вигуками прокльонів тому, що повинне загинути, благословений тому, що повинне жити» Звернувшись до соціалістичної й демократичної літератури, він читав більше трьох доби підряд.

Незабаром він став уже «людиною дуже чудово ґрунтовної вченості». Він устигав зробити страшно багато, тому що робив тільки саме необхідне, звертаючись до тих джерелам, які необхідні. Він говорив: «По кожному предметі капітальних творів дуже небагато; у всіх іншим тільки повторюється, розріджується, псується те, що всі набагато повніше і ясніше укладено в цих деяких творах. Потрібно читати тільки їх; усяке інше читання — тільки даремна витрата часу... Я читаю тільки самобутнє...» Не можна не бачити, що ця зібраність і організованість, економія сил і вміння не витрачати їх зрячи — нова риса героя літератури. Сила й цілеспрямованість розуму дозволили Рахметову винятково швидко сформуватися як переконаному революціонерові: незабаром Лопухів і Кірсанов, хоча їм було тоді по двадцяти одного року, а йому тільки сімнадцять, уже «не вважали його парубком, порівняно із собою, і вуж він був особливою людиною».

Порвавши з його середовищем, що породило, Рахметов поринув у стихію народного життя. Він скитался по Росії різними манерами: і сухим шляхом, і водою, і пішки, і на расшивах, і на човнах, «мав багато пригод». Він був орачем, теслею, перевізником, раз навіть пройшов бурлакою всю Волгу. Вправами й працею він розвив у собі величезну силу. «Так потрібно, — говорив він. — Це дає повагу й любов простих людей». Йому робить приємність, коли його називають Никитушкой Ломовим, по ім'ю силача бурлаки. Він глибоко вивчив народне життя, і безпосереднє спілкування з народом допомогло його поглядам розвитися в закінчену систему.

Рахметов уже юнаків підкорив всю свою діяльність закону революційної доцільності. «Так потрібно», тобто так потрібно для «справи», — для нього найважливіший і вирішальний аргумент. Як написати твір Він веде найсуворіший спосіб життя Собі він сказав: «Я не п'ю ні краплі вина. Я не доторкаюся до жінки». Відмовившись від білого хліба, він їв тільки чорний; вихований на розкішному столі, він відмовляється від усяких примх. «Те, що їсть, хоча часом, простий народ, і я зможу їсти при нагоді. Того, що ніколи не доступно простим людям, і я не повинен є, — говорить Рахметов. — Це потрібно мені для того, щоб хоч трохи почувати, наскільки стиснуте їхнє життя порівняно з моею».

Одягався він бідно й у всім вів спартанський спосіб життя. Йому говорили: «Навіщо це? Така крайність зовсім не потрібна». Рахметов відповідав: «Так потрібно. Ми вимагаємо для людей повної насолоди життям, — ми повинні своею життям свідчити, що ми вимагаємо цього не для задоволення своїм особистим страстям, не для себе особисто, а для людини взагалі, що ми говоримо тільки за принципом, а не по пристрасті, по переконанню, а не по особистій потребі».

Малюючи Рахметова непохитного вождя, залізну людину, письменник відзначає й іншу сторону його характеру, Віра Павлівна пише: «... Я мала довгу розмову з лютим Рахметовим — який це ніжна й добра людина!» Рахметов швидко сходиться з людьми з народу — вони вважають його своїм. Рахметов уважний і серцевий у відношенні до товариша по боротьбі. Це та сердечність, що не виносить сентиментальності, що не хоче й не може виставляти себе напоказ і часто прикривається навмисною суворістю й глузливою брутальністю, але саме тому позбавлено всього фальшивого, ламаного, непростого

Вирішивши зникнути, щоб дати волю Вірі Павлівні, Лопухів іде саме до Рахметову розповісти про своє важке й болісне положення, саме йому доручає бути добрим вісником до дружини. Навіть кружок людей, близьких Рахметову, мав про нього поняття «як про людину, зовсім черствому для особистих почуттів, що не имели, якщо можна так виразитися, особистого серця, що билося б відчуттями особистого життя». «... Він говорив таким тоном, без усякого особистого почуття, начебто історик, що судить холодно не для образи, а для істини...»

При всій різкості й навіть грубуватості своєї манери Рахметов надходить саме так, як благоразумнее й простіше всього було надійти. Коли Рахметов відчув любов до дами, урятованої їм, він змусив себе придушити це сильне й молоде почуття: «... 264 Н. Г. Чернишевський такі люди, як я, не мають права зв'язувати чию-нибудь долю зі своею... я повинен придушити в собі любов: любов до вас зв'язувала б мені руки...» Це було важко для нього. «... Адже і я теж не відвернена ідея, — говорив Рахметов, — а людина, якій хотілося б жити». Він відстороняє все зайве зі свого життя, щоб у вирішальний момент боротьби (але ж наростала революційна ситуація!) віддатися загальнонародній справі повністю.

Діяльність Рахметова не обмежується границями своєї країни. Його зустрічають по дорозі з Відня в Мюнхен, відомо, що він побував у Румунії, Угорщині, об'їхав і обійшов Північну Німеччину, був у Швейцарії, у Франції, збирався в Англію, що «у всякому разі йому «потрібно» бути вже в Северо- Американських Штатах», — і це «потрібно» зв'язується з тим, що «року через три він вернеться в Росію, тому що, здається, в Росії, не тепер, а тоді, року через три-чотири, «потрібно» буде йому бути».