Комедія А. Н. Островського Ліс була написана в 70-і роки XIX сторіччя, коли в російському суспільстві протікали процеси, пов'язані з наслідками скасування кріпосного права. Вони торкнулися не тільки селянство, але також і долі дворянства й інших верств населення. У цій п'єсі поставлено багато проблем, характерних для цього періоду розвитку Росії. Крім того, ця п'єса належить до числа тих, у яких розповідається про долю провінційних акторів, злиденних, бездомних, але е високими шляхетними почуттями. Драматург призиває мистецтво стати суддею життя

Весь добуток пронизує мотив гри, комедіантства. Багато героїв п'єси намагаються грати свій власний спектакль для досягнення яких-небудь цілей. Комедію Ліс часто називають театром втеатре.

Головний спектакль розігрується багатою поміщицею Раїсою Павлівною Гурмижской. Вона з'являється перед нами в образі благодійниці, що витрачає свій стан рятуйте! родичам і всім нужденної: Усе, що я маю, всі мої гроші належать бедним; я тільки конторниця у своїх грошей, а хазяїн їм усякий бедний, усякий нещасний. Але насправді це жадібна, скуповуючи й аморальна поміщиця. Щоб сховати свою аморальність, Гурмижская задумує заручини далекої родички Аксюши, що живе в неї в садибі майже на правах покоївки, і Буланова, що недоучився гімназиста. Але вони тільки повинні відігравати роль нареченого й нареченої. Однак Аксюша не дозволяє грати собою. Вона говорить: Я адже не вийду за нього, так до чого ж ця комедія - Комедія! - запитує Гурмижская. - Як ти смієш. Так хоч і комедія; я тебе годую, одягаю й змушу грати комедію. От як насправді ставиться Раїса Павлівна до своїх родичів. І гроші вона витрачає не на рідню й бедних, а на своїх коханців. Тільки один раз Гурмижская ледве було не загралася в роль благодійниці, коли Нещасливців допоміг їй повернути тисячу рублів, вона випадково проговорилася, що повинна йому таку ж суму, але вчасно отямилася

Таким чином, Раїса Павлівна постійно грає комедію. Вона навіть говорить про своє життя, як про спектакль: Граєш - відіграєш роль та й заграєшся

З більшим задоволенням приграє поміщиці й Буланов. Він дуже задоволений своїм положенням у будинку. У свої дитячі роки він уже навчився пригравати, догоджати, плазувати. Гурмижская користується його талантом: він їй потрібний для підтвердження ролі благодійниці. Потім, коли вона з легкістю виходить із ролі в дурній комедії з родичами й руйнує неіснуючі заручини племінниці й Буланова, з радістю приймається за нову роль мучениці, що виходить заміж лише для того, щоб зберегти садибу. Насправді ж Раїса Павлівна просто потурає своїй примсі

А свою садибу їй дійсно треба зберігати, тому що вона розорила її, розпродаючи лісові вгіддя купцеві Восмибратову. Вони постійно грають друг перед іншому комедію, любезничают навіть тоді, коли обманюють один одного. Так, Раїса Павлівна не здатна одержати від Восмибратова покладену їй тисячу рублів. А після цього ще й запрошує його на обід

Зовсім іншим нам бачиться вічний трагік, бідний актор Нещасливців. У спектаклі, що грає Гурмижской, йому відведена роль простака, а не шляхетного героя, якимось він сам себе вважає. Все його мовлення складається з реплік героїв, зіграних їм колись на сцені. Але його трагічні ролі вже вийшли з моди, і тепер у житті він грає дворянина, тобто того, ким він був по праву народження. Але по милості Гур-мижекой, його тітки, Нещасливців змушений бідувати, тому що вона заощаджувала на його вихованні, відправивши його подалі від себе й давши йому утворення простої, пояснивши це принципом, що прості люди, неуче-вие, живуть счастливее. Нещасливців не втратив в убогості шляхетності своєї душі. У п'єсі він два рази робить благу справу: повертає Гурмижской тисячу рублів і забезпечує Аксюшу приданим, хоча сам міг би й покутить на ці гроші, і поберегти їх на чорний день. Але у відповідь на його щедрість Раїса Павлівна говорить лише: Просто, мені здається, він дурна людина

Спочатку Нещасливців не догадується про, що відбувається на самій справі в садибі, він занадто загрався своєю роллю пана, не бачить реальності. Але коли Геннадій Демьянич довідається всю правду, у ньому прокидається щира шляхетність артиста. Так, він кидає Гурмижской і Буланову: Ми артисти, шляхетні артисти, а комедіанти - ви! Таким чином, високе мистецтво, шляхетне серце тріумфують над комедіантством і користю, що панують у садибі Прядива

Весь спектакль, що грає на сцені головними героями, спостерігають глядачі - сусіди Гурмижской: Євгеній Аполлонович Милонов і Уар Кирилич Бодаев. На прикладі цих героїв Островський показав деградацію й розпад дворянського стану. Шляхетні манери й висока духовність переміняються грубою користю, черствістю й бездушшям

У своїй п'єсі Олександр Миколайович Островський залучив всю силу теперішнього мистецтва для викриття дворянського класу. Він показав, що перенесення театру в життя, використання гри як маски, що приховує справжні цілі, - це аморальне, низьке комедианство. Островський зробив театр суддею життя, за допомогою якого злиденний актор Нещасливців висміює пороки дворянського класу, що йде з історичної арени