Близость романа к действительности, его свобода связаны не только с отходом от прежних формальных традиций его построения и развития сюжета. Она проявляется и в изображении самих героев. Мы видим, как по ходу повествования меняются не только обстоятельства в жизни героев, но и сами их характеры, и образ их мышления. Герои не вписываются в схему определенного поведения. Они оказываются подвластны времени. Над их судьбой давлеют обстоятельства. Онегин в юности знал лишь «науку страсти нежной», ценил, прежде всего, собственную «постылую свободу». Но в конце романа его чувство к Татьяне глубоко и серьезно: он сам себе «противиться не в силах боле», он мучим «жаждою любви». Татьяна, став княгиней, любит Онегина не меньше, чем в юности, но она «другому отдана» и долгу своему не изменит. Судьба свела героев, она же бесповоротно и развела их. Итак, под влиянием времени и обстоятельств в жизни главных героев романа происходят перемены, подобные переменам в жизни каждого человека. Отсюда наше отношение к ним как к живым людям.

Наконец, тесная связь романа с действительностью определяется особой ролью в нем образа автора. Вместе с появлением образа автора в повествование «Евгения Онегина» входит жизнь и быт России того времени. Особенность образа автора в романе в том, что он предстает одновременно в двух лицах: и как повествователь, и как действующий персонаж, друг Онегина. Пользуясь своим «правом» повествователя, автор свободно прерывает сюжетную линию романа, (т. е. рассказ о судьбе героев), то описывая жизнь столичного света, т. о. обращаясь к истории России, то давая яркие зарисовки русской природы, та размышляя о своей жизни, об истории создания романа и судьбе его героев. Эти авторские отклонения от сюжетной линии «Евгения Онегина» получили название «лирических отступлений». Лирические отступления делают роман своеобразным свободным путешествием по жизни. Во многом благодаря наличию в «Евгении Онегине» лирических отступлений Белинский имел возможность назвать роман «энциклопедией русской жизни».