Тема Великої Вітчизняної війни на довгі роки стала однієї з основних тем нашої літератури. Особливо глибоко й правдиво оповідання про війну звучав у добутках письменників-фронтовиків: ДО. Симонова, В. Бикова, Б. Васильєва й інших. Юрій Бондарев, у творчості якого війна займає головне місце, теж був учасником війни, артилеристом, що пройшов довгий шлях від Сталінграда до Чехословаччини. Особливо доріг йому «Гарячий сніг», тому що це Сталінград, а герої роману - артилеристи

Починається дія роману саме під Сталінградом, коли одна з наших армій витримувала в приволзькому степу удар танкових дивізій фельдмаршала Манштейна, що прагнув пробити коридор до армії Паулюса й вивести неї з оточення. Від успіху або неуспіху цієї операції в значній мірі залежав результат битви на Волзі. Час дії роману обмежено всього декількома днями, протягом яких герої Юрія Бондарева самовіддано обороняють малюсінький п'ятачок землі від німецьких танків. «Гарячий сніг» - це оповідання про недовгий марш армії, що вивантажилася з ешелонів, генерала Бессонова, коли буквально «з коліс» довелося вступити вбой.

Роман відрізняється прямотою, безпосереднім зв'язком сюжету зі справжніми подіями Великої Вітчизняної війни, з одним з її вирішальних моментів. Життя й смерть героїв добутку, самі їхні долі висвітлюються тривожним світлом справжньої історії, у результаті чого все знаходить особливу вагомість і значущість

У романі батарея Дроздовского чи поглинає не всю читацьку увагу, дія зосереджена, по перевазі, навколо не великої кількості персонажів. Ковалів, Уханов, Рубін і їхні товариші - частка великої армії

В «Гарячому снігу», при всій напруженості подій, все людське в людях, їхні характери розкриваються не окремо від війни, а у взаємному зв'язку з нею, під її вогнем, коли, здається, і голови не підняти. Звичайно хроніка боїв може бути пересказана окремо від індивідуальності його учасників, і бій в «Гарячому снігу» не можна переказати інакше чим через долю й характери людей. Образ російського солдата, що встав на війну простого, виникає перед нами в ще небувалій до того в Юрія Бондарева повноті вираження

Це образ Чибисова, спокійного й досвідченого навідника Євстигнєєва, прямолінійного й грубого їздового Рубіна, Касимова. У романі виражене розуміння смерті як порушення вищої справедливості. Згадаємо, як дивиться Кузнєцов на вбитого Касимова: «...зараз під головою Касимова лежав снарядний ящик, і юнацька, безвуса особа його, недавно живе, смагляве, що стала мертвотно-білою, стоншеною моторошною красою смерті, здивовано дивилося волого-вишневими напіввідчиненими очами на свої груди, на розірвану в жмути, висічену тілогрійку, точно й після смерті не осяг, як же це вбило його й чому він так і не зміг устати до прицілу». У цьому незрячому прищуре Касимова читачі почувають його тиху цікавість до непрожитого свого життя на цій землі

Ще гостріше відчуває Кузнєцов необоротність втрати їздового Сірий-Гуненкова. Адже тут розкритий сам механізм його загибелі. Ковалів виявився неспроможним свідком того, як Дроздовский послав на вірну смерть Сергуненкова, і він, Кузнєцов, уже знає, що назавжди прокляне себе за те, що бачив, був присутній, але змінити нічого не зумів. Істотно й вагомо минуле персонажів роману. В інших воно майже безхмарно, в інших так складно й драматично, що колишня драма не залишається за, відсунута війною, а супроводжує людину й у бої західніше Сталінграда. Минуле не вимагає для себе окремого простору, окремих глав - воно злилося із сьогоденням, відкрило його глибини й живий взаємозв'язок одного й іншого

Точно так само надходить Юрій Бондарев і з портретами персонажів: зовнішній вигляд і характери його героїв показані в розвитку й тільки до кінця роману або зі смертю героя автор створює повний його портрет. Перед нами вся людина, зрозумілий, близький, а тим часом нас не залишає відчуття, що доторкнулися ми тільки до краєчка його духовного миру, і з його загибеллю розумієш, що ти не встиг ще до кінця зрозуміти його внутрішній мир. Жахливість війни найбільше виражається-і роман відкриває це з жорстокою прямотою - у загибелі людини

Добуток показує також і високу ціну відданої за батьківщину життя. Напевно, саме загадкове з миру людських відносин у романі - це виникаюча між Кузнєцовим і Зоєю любов. Війна, її жорстокість і кров, її строки, що перекидають звичні подання про час, - саме вона сприяла настільки стрімкому розвитку цієї любові. Адже це почуття складалося в ті короткі строки маршу й бою, коли немає часу для міркувань і аналізу своїх переживань. А незабаром - так мало часу проходить - Кузнєцов уже гірко оплакує загиблу Зою, і саме із цих рядків узята назва роману, коли герой витирав мокре від сліз особа, «сніг на рукаві ватника був гарячим від його сліз». Надто важливо, що всі зв'язки Кузнєцова з людьми, і насамперед з підпорядкованими йому людьми, щирі, змістовні й мають чудову здатність розвитку. Вони надзвичайно не служебни - на відміну від підкреслено службових відносин, які так строго й уперто ставить між собою й людьми Дроздовский.

Під час бою Кузнєцов бореться поруч із солдатами, тут він проявляє свою холоднокровність, відвагу, живий розум. Але він ще й духовно взрослеет у цьому бої, стає справедливіше, ближче, добріше до тих людям, з якими звела його війна. Окремого оповідання заслуговують відношення Кузнєцова й старшого сержанта Уханова - командира знаряддя. Як і Кузнєцов, він уже обстріляний у важких боях 1941 року, а по військовій кмітливості й рішучому характері міг би, імовірно, бути чудовим командиром. Але життя розпорядилося інакше, і спочатку ми застаємо Уханова й Кузнєцова в конфлікті: це зіткнення натури розгонистої, різанням і самовладної з іншого боку - стриманої, споконвічно скромної. З першого погляду може здатися, що Кузнєцову має бути боротися з анархічною натурою Уханова. Але на ділі виявляється, що, не поступившись один одному в жодній принциповій позиції, залишаючись самими собою, Кузнєцов і Уханов стають близькими людьми. Не просто людьми разом воюючими, а познавшими друг друга й тепер уже назавжди близькими

Розділені нерозмірністю обов'язків, лейтенант Кузнєцов і командуючий армією генерал Бессонов рухаються до однієї мети - не тільки військової, але й духовної. Нічого не підозрюючи про думки один одного, вони думають про одному й в одному напрямку шукають істину. Їх розділяє вік і ріднить, як батька із сином, а те і як брата із братом, любов до батьківщини й приналежність до народу й до людства у вищому змісті цих слів

Загибель героїв напередодні перемоги містить у собі високу трагедійність і викликає протест проти жорстокості війни і її сил, що розв'язали. Умирають герої «Гарячого снігу» - санінструктор батареї Зоя Елагина, соромливий їздовий Сергуненков, член Військової ради Веснин, гинуть Касимов і багато хто інші... І у всіх цих смертях винувата війна. У романі подвиг народу, що встав на війну, виникає перед нами у всьому багатстві й розмаїтості характерів. Це подвиг молодих лейтенантів - командирів артилерійських взводів - і тих, кого традиційно прийнято вважати особами з народу, начебто небагато боягузливого Чибисова, спокійного Євстигнєєва або прямолінійного Рубіна. Це подвиг і старші офіцери, таких, як командир дивізії полковник Деев або командуючий армією генерал Бессонов. Всі вони на цій війні, насамперед, минулого Солдатами, і кожний по-своєму виконував свій борг перед батьківщиною, перед своїм народом. І Велика Перемога, що прийшла в травні 1945 року, стала їх спільною справою