Роман-епопея М. А. Шолохова «Тихий Дон», безсумнівно, є найбільш значним його добутком. Авторові дивно добре вдалося показати життя донського козацтва на тлі конкретних історичних подій. Роман-епопея охоплює період великих потрясінь у Росії, розкриває й показує долі багатьох людей, пов'язаних із цими подіями

Життя донського козацтва автор визначає двома поняттями - козаки є воїнами й хліборобами одночасно. Історично козацтво утворилося на границях Росії, де були часті ворожі набіги, тому козаки змушені зі зброєю в руках вставати на захист своєї землі, що відрізнялася особливою родючістю й сторицей винагороджувала за вкладений у неї праця. Основну масу козацтва становили селяни, що бігли від поміщиків з Росії в пошуках вільної землі. Тому козаки в першу чергу є хліборобами, гарними хазяями. Земля для них - це й сонця дарунок, і звичайна рілля, де бредуть за волами із плугом козаки, і косовиці в заплаві Дону. Але поняття землі в романі представлено більше велико. Для козака це ще й любов, і будинок зі спокійним, розміряним життям, і воля, і, саме головне, це Батьківщина. Життя немислиме без усього цього

Драматичність доль донського козацтва найбільше яскраво відкривається в історії життя Григорія Мелехова. Цьому мужньому й відкритому душею людині випало на частку, можна сказати, усе, що визначало століття, — війна світова й війна цивільна, революція й контрреволюція, знищення козацтва, селянства... Здається, немає таких випробувань для людського достоїнства й волі, через які, як крізь лад, час не прогнало б його. У людській натурі Григорія Мелехова переплелися козача вільність і доля народу. Те, що ми довідаємося з перших розділів про молодого хлопця Гришке, — уже бунт, виклик насильству й несвободі. Якщо хутірська мораль забороняє йому любити улюблену, якщо строгий «домострой» сім'ї хоче вирішити його долю по-своєму, то й він ним відповідає по-своєму — іде із Ксенією, щоб жити, як душу велить. Революція здавалася порятунком для таких, як Мелехов, адже слова волі були написані на самих неї прапорах

Але не було в житті Григорія більшого розчарування, чим реальність червоного табору, де панувало всі те ж безправ'я, а насильство над людською особистістю виявилося головною зброєю в боротьбі за прийдешнє щастя. Перекреслюючи всі подання про чоловічу, козацьку честь на війні, за наказом Подтелкова захисники волі, як капусту, січуть шаблями беззбройних полонених. А спереду буде ще й комісар Малкин, що витончено знущається над козаками в захопленій станиці, і бешкетування бійців Тираспольського загону 2-й Соціалістичної армії, що грабують хутори й козачок, що насилують. Та й самого Григорія, тільки-но він повернеться в рідний хутір Татарський, щоб залікувати рану і якось розібратися в сум'ятті думок, учорашні товариші стануть труїти, як дикого звіра. Тому, коли займеться козачий заколот, здасться Мелехову, що от нарешті й визначилося все - і для нього самого, і для рідного краю: «Треба битися з тими, хто хоче відняти життя, право на неї...» - він мчиться в бій з «краснопузими», запаливши коня, і будущее йому представляється як прямій, ясно висвітлений нічним місяцем шлях...

Тим часом спереду тільки нові катастрофи. Чекає його гірке прозріння в заколоті, коли прийде визнати:

«Неправильний у життя хід...»

Ожила була надія, що можна якось заново «переграти життя», у кіннотах Будьонного обернеться ще однією ілюзією, що розвіялася, і він скаже своєму дружкові Ведмедикові Кошовому: «Всі мені набридло: і революція, і контрреволюція... Хочу жити біля своїх детишек...» Але й це з'явилося тимчасовим перепочинком. І пожене його знову доля далі - через фоминскую банду, через нові смерті, загибель Ксенії... І все-таки він зробить свій останній зухвалий учинок, нехай і зовсім безрозсудний: хоч на годину повернутися до рідного куреня, на знайому донську кручу Доля Григорія Мелехова - це тривожна доля самого народу

Мрія Григорія жити життям трудівника, сім'янина, годувальника постійно руйнується жорстокою реальністю громадянської війни. Колесо історії не тільки перевернуло все в цьому світі, але й проїхалося по кожній окремій долі. У Григорія була воля, любов, щастя. Все це скінчилося. Ні сім'ї, немає любові, звалилися всі звичні підвалини, життя приймає якісь дивовижні форми. «Ніч» обступила героя з усіх боків. Символ життя - сонце - Шолохов малює чорним - символ неблагополуччя у світі, підкреслюючи, що епоха класових битв унеможливлює просте людське щастя

Доля Григорія - самотній голос туги й втрат. Тужить він по такій правді, «під крилом якої міг би зігрітися кожний». Але такої правди немає ні в білих, ні в червоних. Сама душа його випалена, начебто чорний степ. І все-таки залишається остання, але дуже важлива ниточка, що зв'язує Григорія Мелехова з життям, - це рідний будинок. Дон, земля, що чекає хазяїна, і маленький син - його майбутнє, його слід на землі

Індивідуальна доля й широке узагальнення шляхів і роздоріж донського козацтва дозволяють побачити, як складна й суперечливе життя, важкий пошук щирого шляху. А життя людська, як і смерть, стає перевіркою моральних якостей особистості