Зимой 73-74гг. народнические организации приняли решение весной идти в народ. Весной и летом 74г. в народ двинулись сторонники Лаврова и Бакинисты. Свыше 1000 революционеров направились в 37 губерний России. Результатом этого массового хождения в народ стали многочисленные восстания крестьян.

Сначала долгушинцы вели бродячие формы пропаганды, но потом революционеры стали селиться в деревнях, занимаясь промыслом, делом. Активная работа велась в Верхневолжской, Саратовской, Киевской губерниях.

Народники встречались с большими трудностями, главной из которых было недоверие со стороны народа.

Поднять массы на всероссийское восстание не удалось, поскольку не было четкого руководства, связей между народниками, ушедшими в народ. Провал был полный, поскольку полиция свирепствовала, буквально пачками отлавливая народников, арестовав в итоге большую часть революционеров. Но революционеры не отказались от своих взглядов. Необходимо было изменить приемы своей деятельности и создать единую организацию.

Такая организация была создана в 76г. Сначала она называлась Северная революционная народническая группа, затем была переименована в 78г. в организацию «Земля и Воля». Созданная организация выработала программу и устав. В программе утверждалось, что социализм может существовать. Программа требовала ликвидации частной собственности на землю и передачи ее в руки крестьянства при равномерном распределении.

Для осуществления положенных задач «З. и В.» выдвинула лозунг слияния всех революционных организаций с ней для подготовки восстания.

В окончательно принятой в 78г. редакции программы предлагалось систематически истреблять видных лиц правительства.

В уставе определялись структуры организации, сложенной по принципу строгой конспирации и централизации. Руководящую роль осуществляла управленческая группа, включающая в свой состав наиболее активных членов движения. Администрация находилась в Петербурге. «З. и В.» состояла из нескольких групп, выполняющих основные революционные задачи. Деревенщики вели агитацию среди народа, среди рабочих — рабочая группа.

В основную группу входило 25 членов (Натансон, Михайлов, Плеханов, Аптекман. Группа пополнялась: Фигнер, Фроленко, Перовская, Тихомиров Желябов, Морозов и др.). Все общество насчитывало около 200 человек молодежи. Они заявили о себе 6 декабря 78г., организовав политическую демонстрацию около Казанского собора в Петербурге, на которой выступил Плеханов.

В 78г. в Петербурге стала функционировать тайная землевольческая типография, которая выпускала журнал «Начало», газету «Земля и Воля», листки «Земля и Воля». Силами отделения «Земли и Воли» было совершено несколько террактов. Террор сначала одновременно и осуждался и приветствовался, но реальная ситуация требовала пересмотра взглядов на террор. Многочисленные казни, аресты революционеров толкали последних на решительные действия и усиления борьбы. Можно выделить один из совершенных террактов — выстрел Веры Засулич: она 24 января 1874 года стреляла в Трепова и тяжело его ранила. Правительство рассчитывало, что суд присяжных привлечет ее к большому сроку заключения, но во время суда ее адвокат Александров представил дело так, что Трепов сам вынудил ее выстрелить в него. Суд присяжных оправдал Веру Засулич, которая сразу же после процесса исчезла из поля видимости полиции.

Выстрел Веры Засулич явился последним аргументом, склонившим революционеров к началу политической борьбы. Сложилась особая группа, состоявшая из Зунделевича, Квитковского, Морозова и др., считавших, что без политической силовой борьбы нельзя свергнуть царизм.

В 79г. от ножа Квитковского был убит градоначальник Петербурга. 2 апреля 79г. Соловьев стрелял в Александра I.

На съезде в Липецке и Воронеже от «Земли и Воли» откололась группа «Черный передел». Эта группа подготовила и успешно осуществила терракт против Александра I 1 марта 1881г. Группой руководила Перовская; первую бомбу бросил Рысаков, ранив заодно и себя, а вторую — роковую для Александра I — Гриневецкий. Убийство Александра I не привело к положительным результатам, наоборот, правительство усилило террор против революционеров.

В программе "Земли и воли" появилось положение о " систематическом истреблении наиболее вредных или выдающихся ниц из правительства и вообще людей, которыми держится тот или другой ненавистный... порядок". Первые террористические акты землевольцев привлекли внимание общества к положению политических заключенных, которых подвергали в тюрьмах унижениям и издевательствам. И, кроме того, они заметно напугали правительство. У радикальной части землевольцев возникла уверенность в том, что с помощью террора можно "дезорганизовать" государственную власть. В организации зрел раскол, поскольку "деревенщики" не одобряли террористический путь борьбы, так как он отвлекал силы от главного – работы среди крестьянства. Они также были убеждены, что "убийство никогда не служит делу свободы".

К весне 1879 г. разногласия между сторонниками работы в деревне и приверженцами решительной политической борьбы настолько обострились, что на съезде в Воронеже они не смогли договориться о продолжении совместной деятельности. Летом "Земля и воля" распалась. Воз никли две новые организации: "Народная воля" и "Черный передел".

"Народная воля" стала наиболее крупной революционно-народнической организацией начала 80-х гг. ХIХ в. В нее вошли А. Желябов, А. Михайлов, Н. Морозов, С. Перовская и другие сторонники решительных действий. В их программе объявлялось: "По основным своим убеждениям мы - социалисты и народники». Главными задачами народовольцы считали: агитацию и пропаганду в разных слоях общества, разрушительные и террористические выступления против правительства, организацию тайных обществ и сплочение их вокруг единого центра, подготовку и осуществление государственного переворота. Для выполнения этих задач народовольцы создали централизованную, разветвленную, превосходно законспирированную организацию. Во главе ее стоял Исполнительный комитет из профессиональных, убежденных революционеров. В его подчинении находились почти 50 народовольческих территориальных и множество специальных групп - рабочих, студенческих, военных. Вокруг собственно "организации", насчитывавшей не более 500 человек, объединялась "партия" - несколько тысяч единомышленников. "Народная воля" пыталась вначале сочетать все формы революционной работы, провозглашенные в ее программе. В своих печатных органах – "Народная воля", "Листок "Народной воли", "Рабочая газета" – революционеры призывали к политической борьбе. Девизом организации стал лозунг: "Теперь или никогда!". Серьезное влияние на народовольцев оказали взгляды Петра Ткачева: государственный переворот должны осуществить члены "организации" при вспомогательной роли народа; Россия созрела для революции и выступать следует немедленно.

В конце концов главным средством подготовки к социальной революции народовольцы избрали политический террор. С осени 1879 г. они начали настоящую охоту за царем, надеясь, что своими решительными действиями возбудят в инертных массах народа стремление к революционному перевороту. На Александра II было подготовлено несколько покушений. Боевики изучали маршруты выездов императора, расположение комнат в его резиденциях. Работала сеть динамитных мастерских, где изготавливались бомбы и снаряды. Под руководством Николая Кибальчича изучались свойства взрывчатых веществ в целях усовершенствования смертоносного оружия. Центр подготовки к цареубийству находился в конспиративных квартирах столицы. Запасные силы располагались в городах, куда мог поехать царь. 1 марта 1881 г. бомбометальщики по сигналу Софьи Перовской привели в исполнение жестокий приговор, который вынесла императору "Народная воля". царь - реформатор в муках скончался. Цареубийц вскоре арестовали и предали суду. Андрей Желябов, Софья Перовская, Николай Кибальчич, Николай Рысаков, Тимофей Михайлов последними в России подверглись публичной смертной казни (26 марта 1881 г.).