Перший герой Толстого, що йде на війну - князь Андрій. Головною метою для нього стала помста Анатолеві. Він говорить князівні Марье: «Чоловік не повинен і не може забувати й прощати.» Князь Андрій готовий до боротьби з ворогом. Їм володіє почуття злості. Коли він згадує про Курагине, «незігнана злість» піднімається в нього в серце. Він думав про «злісну хвилину, коли він зустріне Курагина». З душі князя Андрія пішла любов. «Він шукав і не знаходив ... колишньої ніжності до сина», він перший раз у житті посварився з батьком. Він говорить роздратованим, «жовчним і твердим тоном». Йому здається, що життя для нього стала зрозумілої. Коли він дивився на небо Аустерлица, він думав про велич «чогось незрозумілого, але найважливішого». Тепер «той нескінченний звід, що віддаляється, неба, що стояв колись перед ним, раптом перетворився в низький, певен, що давив його звід, у якому все було ясно, але нічого не було вічного й таємничого». Ясно було те, що у світі немає любові, а є ненависть; немає вірності, а є зрадництво; немає ніжності, а є злість

Анатоль був для князя Андрія не тільки людиною, що розбила його любов. У ньому він бачив прояв тих початків, які були йому ненависні й у Наполеонові. Анатоль, як і Наполеон, «бував щасливий від нещастя інших».

Очами князя Андрія Толстой спостерігає війну. У російської армії князь Андрій знайшов повну плутанину, відсутність єдиного керівництва. Більшість представників вищого дворянства, «ловили рублі, хрести, чини й у цьому ловлении стежили тільки за напрямком флюгера царської милості». Князь Андрій уважає, що не від керівника залежить результат бою, а від людини, що у рядах закричить «пропали!», або закричить «ура!», і тільки в цих рядах можна служити із упевненістю, що ти корисний. Тобто князь Андрій доходить висновку про вирішальну роль солдатів і фронтових офіцерів у війні. І він хоче стати корисним, тому просить дозволу в царя служити в армії. Князь Андрій свідомо виключив себе з миру пануючи. Цей мир становлять Курагини, Друбецкой, Берг, всі «трутневое населення» армії. Всі вони думають про те, чим для них може бути корисна нова обстановка - війна. Князь Андрій думає про те, чим він може бути корисний на війні

А як Микола Ростов розуміє тепер зміст війни? Він зрозумів, що війна - це не серія героїчних подвигів, а насамперед особливий побут. І він любив цей побут. На війну Микола Ростов пішов, керуючись своїми поданнями про честь російського офіцера. У бої їм керує інстинкт. Інстинкт цей вірніше міркувань про патріотизм, що штовхнули Миколи на війну. І цей же інстинкт, внутрішньо почуття вселяє Миколі відраза до війни. Він бачить не ворога, а людини. Інстинкт боротьби поступився місцем інстинкту любові кчеловеку.

На цьому етапі художньої роботи Толстой ще не малює війну, що почалася, як війну особливу, справедливу. Наполеон уже підходить до Смоленську, а плин роману ще не вийшло з русла проповіді єднання всіх народів. Війна рисується як загальна омана, потьмарення розумів. Лише в моменти просвітління деякі найбільш чуйні, серцеві люди, начебто Ростова, ставлять запитання: «За що вбивати...?» Так і Наташа Ростова не могла молитися про попрання під ноги ворогів своїх. Молитися треба «усім миром без ворожнечі», і в цьому вища правда. («Так здраствує увесь світ!»). Тільки потьмарений розум сприймає ворожнечу, убивство як щось закономірне. Час і молитви вилікували Наташу, і не тому що вони містили якісь важливі, зрозумілі їй слова. «Їй ще сладостней було думати, що бажання розуміти все є гордість, що розуміти всього не можна, що треба тільки вірити й віддаватися Богу». Бог керує душею всіх людей. Так у Толстого виникає релігійне виправдання ідеї єднання. Ірраціональні сили щиросердечного життя вилікували хвороба Наташи. У душі Пьера встановилася гармонія, тому що він любив, а любов, як почуття ірраціональне, сильніше всяких міркувань. Завжди, коли такі герої, як Андрій, Пьер, Микола, втрачають щиросердечну рівновагу, щастя й любов, що переповняють Наташу, заряджають їх, і вони, включаючись у її ірраціональний мир, розуміють незначність миру думки, у якому вони жили

Пьер, Андрій, Микола Ростов, зіштовхуючись із певними суспільними відносинами, що панують у Росії, намагаючись кожного по своєму пояснити ці відносини, почувають відразу до них і прагнуть вирватися із цієї «темної» області життя й прилучитися до «світлої області щиросердечної діяльності».

Пьер задумав убити Наполеона не з патріотичних спонукань. Ця думка виникла в нього у зв'язку з передчуттям якихось потрясінь, які відбудуться в його особистій долі. Літературознавець П.С. Коган зауважував, що «історія мислячого представника великосвітського суспільства служить центральним сюжетом цієї епопеї й, що «беззмістовне життя великосвітського середовища, Наполеон з його наївною зарозумілістю, Кутузов з його розумом і вірним розумінням дійсності, прості люди, Сперанский ... все це повчальні епізоди, уроки життя для Андрія й Пьера», і для Толстого. Пьер, Наташа, Андрій, з їхніми думками й почуттями - це вираження думок і почуттів самого Толстого. Иесли князь Андрій і Пьер по різних причинах поки не проявляють патріотизму, але проте включаються у війну, що почалася, значить із однієї сторони Толстої харчує ворожість підкресленому вираженню патріотизму, а з іншого боку, уважає неминучим включення в «ройову» життя людей з подібним складом розуму й характеру

Тема патріотизму займає в романі усе більше й більше місця й усе більше складне почуття викликає в Толстого. Так, при читанні маніфесту-звертання пануючи до москвичів, у Ростових, граф, слухаючи маніфест, розплакався й заявив: «Тільки скажи государ, ми всім пожертвуємо й нічого не пошкодуємо». Наташа, відгукуючись на патріотичну заяву батька говорить: «Що за принадність, цей тато!». Тонко почуваючи фальш, вона не любить гучних слів і показного прояву високих почуттів. Але в словах і почуттях батька вона почула щось таке, над чим не можна жартувати; щирість його пориву викликає в неї настільки ж щирий відгук

Петя Ростов рішуче зажадав, щоб його відпустили на військову службу. Петя - щирий Ростов. Він почуває фальш фрази, як би гарна вона не була. Але патріотизм хлопчика із дворянської сім'ї не міг бути іншим чим вірність і любов до царя й батьківщини - почуття через які Микола теж не скінчив навчання в університеті й пішов на неї - справедливу війну, тому що цар призвав його. Пьер не виразив байдужість до дворянського «патріотизму», але піддався загальному настрою, тому що він взагалі легко піддавався чужому настрою, якщо воно виражалося чітко й наполегливо, і віддав в ополчення тисячу чоловік, взявши на себе і їх зміст

У романі Толстої висловлює свої думки про причини перемоги Росії у війні 1812 року: «Ніхто не стане сперечатися, що причиною загибелі французьких військ Наполеона було, з одного боку, вступ їх у пізніше час без готування до зимового походу в глиб Росії, а з іншого боку, характер який прийняла війна від спалення російських міст і порушення ненависті до ворога в російському народі». Дві причини рівноправні: помилка французів і патріотизм російського народу

Проблема військової переваги росіян не ставиться. Товстої вважав, що військового мистецтва немає й не може бути. Товстої затверджує, що ніхто не передбачав того, що тільки запотягом у глиб Росії буде погублена французька армія, навпаки, росіяни робили всі, щоб зупинити французів, а французи прагнули в глиб Росії, тобто до того, що їх погубило. Дії й тих і інших були несвідомі. «Все відбувається ненавмисно». Це підтверджує основну філософську думку роману: «Людина свідомо живе для себе, але є несвідомим знаряддям для досягнення історичних, загальнолюдських цілей». Учинок кожної людини випадковий, але сума цих випадків створює фатальну неминучість, передбачати яку ніхто не може, тому що неможливо передбачати всі випадки і їхній вплив на хід історії. Люди, які намагалися зрозуміти шляхи історичного розвитку й керувати цим розвитком, були смішні й свої штучні вчинки, фальшивими мовленнями в найкращому разі ніякої користі не приносили тому, що повинне відбутися просто й природно. Люди безискусственние не міркують про війну й не замислюються про якийсь особливий її характер, уважає Толстой