Реформа 1861 р. не дозволила по суті питання про селянина, про його взаємини з поміщиком. Численні повстання, якими відповіло селянство на реформу, наочно показували невдоволення й збурювання, викликані реформою в селянській масі. От у цей^-те суспільній і літературній атмосфері й виникає в Л. Толстого думка про історичний роман, але такому, котрий на матеріалі історії дав би відповідь на пекучі питання сучасності. Товстої задумав зштовхнути дві епохи: епоху першого революційного руху в Росії - епоху декабристів, і 60е роки - епоху революційних демократів

До епопеї «Війна й мир» Толстої підійшов від роману «Декабристи». В 1856 р. після смерті Миколи I були амністовані оставшиеся в живих декабристи. Повернення їх із Сибіру збудило природний інтерес до них у російському суспільстві. У зв'язку із цим у Толстого й зароджується тема роману «Декабристи». У ньому Толстой припускав описати сім'ю декабриста, що вернувся із Сибіру. Але незабаром од кинув почате й перейшов до 1825 р., епосі «оман і нещасть» свого героя, а потім «інший раз кинув почате й став писати із часу 1812 року», бажаючи показати молодість декабриста, що збіглася за часом з Вітчизняною війною. Але йому, як він сам відзначає, було «совісно» писати про торжество Росії в боротьбі з Бонапартом, і він переходить до епохи 1805-1806 р., часу «невдач» і «сорому» Росії. Так, відійшовши від 1856 до 1805 р., Толстой має намір «провести вже не одного, а багатьох... героїв і героїнь через історичні події 1805, 1807, 1812, 1825 і 1856 років».

Цей грандіозний задум Толстої не здійснив. Але у зв'язку із введенням у роман історичних подій рамки його значно розширилися. З'явилися історичні діячі епохи - Олександр I, Наполеон, Кутузов, Сперанский і інших; більше складним став життєвий шлях основних персонажів роману - Андрія Болконского й Пьера Безухова; у роман увійшов - у якості одного з основних героїв народ

Так поглибився в процесі роботи ідейний задум письменника. Вирішивши спочатку показати тільки поміщицьку Росію, дворянство. Товстої в остаточній редакції роману намалював найширшу картину життя поміщицької й селянської Росії, дав зображення боротьби народу за волю в першу чверть XIX в.

Працюючи над епопеєю «Війна й мир», Толстой, за його словами, «любив думку народну внаслідок війни 12 року». «Я намагався,- говорив він,- писати історію народу».

Показавши вирішальну роль народу в історичних подіях загальнонаціонального значення, Толстой створив особливий жанр роману, грандіозну по охопленню життя й масштабам оповідання реалістичну епопею

У романі дуже широко показаний побут поміщицької й аристократичного барства. Тут дворянство дані представники різних шарів дворянства: з одного боку — вища бюрократична й придворна знать (Курагини, Шерер і ін.) з іншого боку - московське що розоряється барство (Ростови), нарешті,— незалежна, опозиційно настроєна аристократія (старий Болконский, Безухов). Особливу групу становить «гніздо штабних впливових людей».

Толстой малює всі ці шари дворянства в різному висвітленні, залежно від того, наскільки вони близькі до народу - до його духу й світогляду

Особливу ворожість викликають у Толстому люди типу Василя Курагина. Світська людина, кар'єрист і егоїст, князь Курагин прагне стати одним зі спадкоємців умираючих багатих вельмож - графа Безухова, а коли це не вдається йому, він ловить багатого спадкоємця - Пьера - і женить його на своїй дочці - бездушній кокетці Элен.

Улаштувавши це весілля, воно мріє про іншійа: женити свого «неспокійного дурня» Анатоля на багатій князівні Болконской. Міцних переконань, твердих моральних принципів Курагин не має. Дивно влучно і яскраво показує це Толстой у поводженні й висловленнях князя Василя в салоні Шерер, коли мова йшла про можливості .призначення Кутузова головнокомандуючим. Хижацтво, бездушшя, безпринципність, розумова обмеженість, вірніше, недоумкуватість є характерними рисами Курагиних-отца й дітей

Непереборну силу викриття Толстим великосвітських вельмож підкреслював Щедрін: «А от наше так зване вище суспільство граф (Толстой.- Ред.) хоробро пройняв».

"У сатиричному висвітленні так«ни й завсідники салону фрейліни Шерер на чолі із самою господаркою. Інтриги, придворні плітки, кар'єра й от їхні інтереси, от чим вони всі живуть. Усе в цьому салоні огидно Толстому, як просочене наскрізь неправдою, фальшю, лицемірством, бездушшям, акторством. У цьому колі світських людей немає нічого правдивого, простого, природного, безпосереднього. Їхнього мовлення, жести, міміка й учинки визначаються умовними правилами світського поводження. Це розважливе позерство людей світського середовища Толстой підкреслює порівнянням салону Шерер із прядильної майстерні, з машиною, що механічно виконує свою роботу: «Ганна Павлівна... одним словом або переміщенням знову заводила рівномірну пристойну розмовну машину». Або ще: «Вечір Ганни Павлівни був пущений. Веретена з різних сторін рівномірно й не вмовкаючи шуміли».

До цієї ж категорії світських людей ставляться й такі кар'єристи, як Борис Друбецкой і Берг, ціль життя яких - бути на очах, зуміти одержати «тепленьке містечко», багату дружину, створити собі видну кар'єру, пробратися до «верхів».

Нещадний Толстой до адміністраторів, начебто Растопчина, які були далекі народу, нехтували народ і були зневажувані народом

Стосуючись представників влади - і цивільної, і військової,- Толстой показує антинародності цієї влади, бюрократизм і кар'єризм переважної більшості її носіїв. Такий, наприклад, Аракчеев - права рука Олександра I, цей «вірний виконавець і охоронець порядку й охоронець государя... справний, жорстокий і не вміє виражати свою відданість інакше, як жорстокістю».

Інакше малює письменник помісне дворянство, представлене в романі Ростовими й Ахросимовой. Не приховуючи безгосподарності й безалаберности Іллі Андрійовича Ростова, приведших сім'ю до руйнування, Толстой з великою силою підкреслює позитивні фамільні якості членів цієї сім'ї: простоту, життєрадісність, привітність, гостинність, добре відношення до двірського й селянам, любов і прихильність друг до друга, чесність, відсутність вузькоегоїстичних інтересів

Марнотратність і безгосподарність старого графа зникають у його дітей. Син його Микола, женившись на Марье Болконской, стає господарським паном, що любується працьовитими селянами. Секрет успіху Миколи Толстой хоче бачити в увазі його до мужика, в умінні перейняти господарський досвід селянина. «Він всіма силами душі любив цей наш російський народ і його побут і тому тільки зрозумів і засвоїв собі той єдиний шлях і прийом господарства, які приносили гарні результати». Він господарював по-старому, не визнаючи ніяких нововведень, особливо англійських, і селяни, за словами Толстого, любили його: «...довго після його смерті в народі зберігалася набожна пам'ять про його керування. «Хазяїн був... Наперед мужицьке, а потім своє. Ну, і потурання ке давав. Одне слово - хазяїн».

Толстой затушовує жорстоку систему поміщицького кріпосного господарювання й висуває як ідеал жизль патріархального селянства

З безсумнівною симпатією показана Толстим незалежна й горда сім'я Болконских: упертий і владний старий, що не змінює ні перед ким голови, не позбавлений чорт самодурства й важкий у сімейному побуті, але утворений, чесний, опозиційно настроєний до придворних кіл і бюрократів-кар'єристів (чудова сцена прийому їм у Лисих Горах князя Курагина); людина твердої волі, розумного, шукаючого сенсу життя князь Андрій і лагідна князівна Марья.

Толстой любовно описує помісне дворянство. У сім'ях Ростових і Болконских так ще в Пьере Безухові й Ахросимовой, розумної, прямій, серцевій жінці, Толстой бачить російські народні початки, які він різко протиставляє початкам втіленим у представниках міського дворянства