Миколи Семеновича Лєскова завжди цікавили характери сильних, незвичайних натур, парадоксальних у своїх проявах. Такий герой повести «Зачарований мандрівник». Про прожите життя Іван Северья-Нич Флягин оповідає попутникам із простотою й правдивістю, що граничать зі сповіддю. Перед слухачами й читачами розкривається доля колишнього випадного кріпака, блукача по землі вітчизни. Лісочків називає свого героя богатирем, порівнює з Іллею Муромцем.

Богатирство простого мужика, що пройшов, не зігнувшись, крізь важкі випробування, має в повісті символічне значення. Герой упокорює дикого коня, долає на двобої степового богатиря, перемагає «зеленого змія», переживає спокусу жіночими чарами; не раз, жертвуючи собою, рятує він близьких, робить ратний подвиг, нудиться в полоні, хрестить інородців, віщає про долю країни. Немов би весь традиційний набір давньоруської житійної літератури й фольклору, що відбиває героїку ходіння людини по страстям життя, умістився в життєпис Флягина.

Селянин, воїн, послушник, Іван Северьянич, подібно своєму билинному прототипу, «все життя гинув, але не загинув».

Такі люди несуть у собі величезний потенціал сил. Лісочків іменує мандрівника, що йде по просторах батьківщини й історії, «зачарованим», підвладним якоїсь колдовским чарам життя, які ввергають героя в драматичні події. Одне з «зачарувань», що мають непереможну владу над Флягиним, - чарівність краси, що опромінює мир. Весняний пейзаж, красень кінь, російська пісня й «природи досконалість» - жінка - здатні запалити жагучу натуру Івана Северьянича. На кінному ярмарку він захоплюється конями, його душу рветься до них. Ще сильніше почуття захвату охоплює Флягина, коли він входить у трактир, де співає красуня циганка Груша. «Так, милостиві государі, мене й обдало не знаю чим, але тільки начебто настільки мені спорідненим...» Знаменний цей епітет «споріднений» - указує на органічний зв'язок героя із красою миру, що знаходить у ньому проникливого цінителя. Сам сиятельний князь визнає особливу талановитість мужика, називаючи його щирим артистом

Зачарування красою, не один раз оказавшееся причиною мандрівничих митарств Флягина, пояснює назва повести. Але є в епітеті «зачарований» і інший зміст. Богатир-Чорноризець пояснює мінливості своєї долі містично: мати обіцяла віддати сина Богові, а Іван намагався самовладно порушити материнську клятву. Він «перше саме покликання спростував», не пішовши в монастир, обравши мирський шлях

Однак містичні чари, не даючи загинути, привели його в Божу обитель - монастир. І проте флягинское містичне осмислення власної долі відкидається Лєсковим. Коли Іван Северьянич намагається дати надприродне пояснення своєму приходу в ченці, читачеві пригадуються власні слова героя, що суперечать висновку й оголюють гіркій правді: старіючий мандрівник залишився без даху і їжі, йому просто дітися було нікуди. Письменник протиставляє флягинскому розумінню влади фатальних початків своє, складне з обліку прозаїчно-буденних мотивувань поворотів у біографії героя. Фатальні початки - це сили соціального тиску і їхній відбиток на особистості російського простолюдина. Епітет «зачарований» у своєму другому значенні є соціально-історичною метафорою

Лєсков побачив і показав російський національний характер у знаменний момент його історії. З одного боку, віра самобутніх шукачів правди в зумовленість шляху не погодиться з їхньою активністю й руйнується нею. З іншого боку, у випробуваннях життя герой, почуття якого переважали над інтелектом, виробляє свідому волю до історичної дії. Бунтарський початок, що штовхав Івана Северьянича до імпульсивних учинків, зливається з усвідомленим прагненням впливати на хід подій. «Мені за народ дуже померти хочеться» - формула підсумку піввікового шляху сучасного авторові Іллі Муромця. Герой Лєскова піднімається до духовної роботи самооцінки, жадає морально «удосконалитися». Вся його виконана протиріч сповідь-міркування свідчить про важке становлення нової народної самосвідомості. Духовні шукання «зачарованих мандрівників» і їхня спрага діяльності виступають як внутрішні стимули саморуху народу. Традиційне вихваляння народного героя не залучало Лєскова. Останньою фразою повести він охарактеризував Флягина не тільки як «просту душу», але і як «дитини», уважаючи, що народу має бути ще рятування від рис «дитинства», інфантильності, обумовлених усе тими ж чарами минулого. «Оповідання свого минулого він висповідав з усією відвертістю своєї простої душі, а провещания його залишаються до часу в руці сокривающего долі свої від розумним і розумних і тільки іноді відкриваючим їхнім дитинам». Тисячу разів прав був Лєсков у визначенні рис національного російського характеру