Это новый тип программного социально-политического романа. Программного потому, что он отвечает на вопрос, что надо делать, чтобы быть полезным народу и стране. Публицистического потому, что сама позиция автора является исключительно четкой, чем утверждается право художника вести прямой разговор с читателями. Автор в романе сам является действующим лицом, открыто пропагандирующим свои идеи и борющимся за мировоззрение масс. Такая «прозрачная» позиция автора утверждает преобразующую роль искусства и призвана сделать книгу учебником жизни. Публицистичность романа проявляется и в острой полемике с принципами «чистого», т. е. спокойного, созерцательного искусства. Наконец, публицистичность романа в том, что главным стремлением автора является стремление к пробуждению мысли.

А социально-политическим роман является потому, что главным предметом художественного изображения выступает в нем политика, областью прекрасного и возвышенного — революция и социализм, а пафосом — революционная страсть.

Особенности композиции

По наблюдению Луначарского, «внутреннее построение романа идет по четырем поясам: 1-ый пояс — пошлые люди, 2-ой пояс — новые люди, 3-ий пояс — высшие люди, 4-ый пояс — «сны», т. е. основная черта композиции — устремленность романа от прошлого к будущему — к социализму, от личной жизни — к общественной борьбе, к «перемене декораций», т. е. к подготовке революции.

Вторая черта — введение обстоятельных предыстории для 4-х главных героев (Лопухов, Кирсанов, Вера Павловна, Рахметов), что является творческим спором Чернышевского с Тургеневым, отказавшимся дать Базарову предысторию, т. к. Тургенев считал, что революционные убеждения не имеют корней в русской истории и в национальной почве.

Третья черта — это непрерывное нарастание движения, в которое вовлекается все больше «новых людей», так в 5-ой главе появляются новые имена: Полозов, Никитин, Мерцалов, Дама в трауре и т. д. Это нарастание действия не ведет к окончательной развязке, поэтому у романа открытый финал, т. к. история не кончена, а только временно прекращена. Ее разгадка в будущем.

Вывод: основным законом композиции является закон постепенного, неторопливого подготавливания читателя к восприятию идеи неизбежности революционного преобразования в обществе.