Головні герої лесковского оповідання - Люба й Аркадій - персоніфікують кращі риси національного характеру. Обоє вони гарні, шляхетні, здатні до вірної любові. Крім того, кожний з героїв художньо обдарований. По Лєскову, художниками є не тільки живописці, скульптори або письменники, але всяка людина, що почуває красу й прагнучий досягти у своїй справі досконалості. Такий Аркадій, що не просто зачісував, по «малював» акторок, перетворюючи двірських дівчин у героїнь і навіть богинь, а, крім того, при необхідності «отрисовивал» у шляхетному виді й братьей Каменських

Його особливий талант полягав в «ідейності», у здатності додати особі за допомогою «рисовки» топке, шляхетне вираження. Виконуючи роботу «тупейного художника», герой переживає мінути творчих осяянь, светлой радості

Особливим світлом наповнене й почуття Аркадія до Люби. Подібно героям ліричних народних пісень, він любить рє благоговійно, захоплено й поштиво, а згодом, довідавшись, що дівчина не уникла ганьби й приниження, співчуває своїй коханій і ні в чому її не винить

Зворушливу любов молодих «рабів» графа Каменського чекають важкі випробування. Люба повинна поповнити число наложниць розпусного пана, і тоді Аркадії зважується на РОЗПАЧЛИВИЙ учинок - робить тяжке з погляду юридичних норм тої епохи злочин. Він відвозить свою кохану, - Не страшачись можливих наслідків втечі, і в той же час - цілком по-російському - не продумавши його як треба. Перенесучи катування в графських підвалах і відвоювавши для себе па полях боїв волю, офіцерський чин і гроші, Аркадій вертається до улюбленого, для того, щоб викупити її в пана. Здавалося б, героям майже вдалося вирватися з рабства, відстояти своє право на щастя в протистоянні з «барством диким», з жорстокістю миру. Але напередодні звільнення Люби Аркадія вбиває простий росіянин мужик - двірник, що не встояв перед спокусою швидкого збагачення

Така доля (мова йде про Аркадія) деякою мірою теж характерна для російського життя - згадаємо Гоголя, що помітив в «Мертвих душах», що російська людина «не любить» умирати своєю смертю

Якщо в Аркадію підкреслюються такі риси російської людини, як безстрашність, щиросердечна шляхетність і здатність до самопожертви, то в образі Любові Онисимівни представлений інший тип національного характеру. Люба нагадує «ідеальну* фольклорну героїню або «тихих» і лагідних ангелів російських ікон. Однак у цьому характері відбиті й негативні психологічні наслідки багатовікового рабства - насамперед, нездатність і невміння пручатися обставинам. Розлучена з улюбленим, ображеним паном і принижена до положення скотарки. Люба не протестує, не помишляет про волю, з покірністю й смиренністю сприймаючи свою нову «роль» вмире.

Драма відносин кріпосників з безправними «рабами» ускладнена в Лєскова драмою відносин простих російських людей один з одним. В остаточному підсумку, героїв гублять не «хазяї життя» - Каменські, а «свої». Спочатку Аркашу й Любу віддає священик, якому вони довірилися, а згодом Аркадій стає жертвою постоялого двірника. Зло аж ніяк не є винятковою приналежністю миру кріпосників, показує автор. Темні початки життя присутні як у дворянської, так і в народному середовищі

У російській людині з'єднані жорстокість і здатність до МИЛОСТІ (граф і його відношення до Аркадія), творчий порив і злочин (двірник, що вбив Аркадія, діє немов але якомусь натхненню). Джерело єдності - російська свідомість, що складалася століттями тип поводження російської людини

«Тупейний художник» - це психологічно достовірне дослідження національного характеру, співвіднесене із сучасним станом російського життя. У Лєскова не випадково оповідання Любові Онисимівни звернений до дитини. Ціль автора - звільнити майбутні покоління російських людей від моральної спадщини кріпосництва, зжити темні початки в російській душі, а з іншого боку - оспівати в особі «тупейного художника» і його коханої кращі риси російського народу - талановитість, силу духу, вірність, здатність до жертовної любові